aap

De fossiele resten suggereren dat de laatste gemeenschappelijke voorouder van alle nog levende apen en mensen aan de kleine kant was.

De onderzoekers ontdekten het kleine aapje in Spanje en hebben het de naam Pliobates cataloniae gegeven. Het aapje leefde 11,6 miljoen jaar geleden. Dat betekent dat P. cataloniae leefde voor de grote mensapen (waaronder mensen, maar ook bijvoorbeeld chimpansees vallen) zich afscheidden van de kleine mensapen (de gibbons).

Deze afbeelding laat zien waar de nieuwe ontdekte soort thuishoort in de stamboom met apen en mensen. Afbeelding: Marta Palmero / ICP.

Deze afbeelding laat zien waar de nieuwe ontdekte soort thuishoort in de stamboom met apen en mensen. Afbeelding: Marta Palmero / ICP.

Klein
Wat de ontdekking zo bijzonder maakt, is de omvang van P. cataloniae. Het aapje was namelijk aan de kleine kant en woog tussen de 4 en 5 kilo. Daarmee is de aap qua gewicht vergelijkbaar met de kleinere gibbons die vandaag de dag nog op aarde te vinden zijn.

Missend hoofdstuk
“Deze fossiele ontdekking is een missend hoofdstuk aan het begin van de geschiedenis van mensen en apen,” stelt onderzoeker Sergio Almécija. “We dachten altijd dat kleine apen voortkwamen uit apen met een groter lichaam, maar deze nieuwe soort vertelt ons dat kleine en grote mensapen sinds de mensapen ontstonden naast elkaar leefden. Maar het kan ook betekenen dat mensapen voortkwamen uit voorouders die ongeveer net zo groot waren als gibbons.”

P. cataloniae is niet de laatste gemeenschappelijke voorouder van de nu nog levende apen en mensen, maar is daar mogelijk wel nauw aan verwant. Het onderzoek suggereert dan ook dat de laatste gemeenschappelijke voorouder van alle apen en mensen veel minder op een grote mensaap leek dan werd gedacht. “Deze resten behoren duidelijk aan een aap toe, maar ze zijn zo klein,” stelt Almécija. “Toen realiseerden we ons: misschien kijken we er op de verkeerde manier naar. Misschien waren sommige vroege voorouders kleiner dan we dachten.”