Cassini heeft op de zuidpool van Saturnus’ maantje Titan een nevel en flinke vortex gekiekt. Wat er precies gaande is, weten onderzoekers niet, maar het lijkt erop dat Titan zich opmaakt voor de winter.

De nevel en vortex bevinden zich op flinke hoogte. “Misschien is het een reactie van de stratosfeer van Titan op de seizoensgebonden afkoeling die ontstaat doordat de winter het zuidelijk halfrond nadert,” stelt onderzoeker Tony Del Genio. “Maar het is nog te vroeg om dat zeker te weten.”

Nieuw
De nevel en vortex op de zuidpool is nieuw voor de onderzoekers. “VIMS (een instrument aan boord van Cassini) heeft op zo’n 300 kilometer boven het oppervlak van de zuidpool van Titan een concentratie aerosolen zien ontstaan,” vertelt onderzoeker Christophe Sotin. “We hebben hier op die hoogte nog nooit zoiets gezien, dus we weten dat dit iets nieuws is.”

Noordpool
Toch is niet voor het eerst dat Cassini een hoge nevel en vortex (rap ronddraaiend gas) op Titan ziet opduiken. In 2004 zag de ruimtesonde deze ook al nabij de noordpool van het maantje. In die tijd was het winter op de noordpool.

De nevel (oranje) is goed te zien op de foto’s hierboven. De foto’s werden gemaakt op 22 mei en 7 juni. Foto’s: NASA / JPL-Caltech / University of Arizona / LPGNantes.

Foto’s
Nu heeft Cassini iets soortgelijks op de zuidpool waargenomen. De ruimtesonde heeft de nevel en vortex ook vereeuwigd. En dat levert bijzondere foto’s (zie hierboven) en een filmpje op.

Of de vortex echt de winter aankondigt op het zuidelijk halfrond? De tijd zal het leren. Cassini houdt het maantje de komende tijd nauwlettend in de gaten.