Een wolkenvlek op de zuidpool van Neptunus is in tweeën gesplitst. Dit melden wetenschappers na observaties van foto’s uit 2007. De wolk werd in de jaren ’80 van de vorige eeuw voor het eerst opgemerkt door de Voyager 2 ruimtesonde, die de blauwe planeet toen bezocht.

“Wat we weten is dat er ooit één vlek was”, vertelt onderzoeker Mate Ádámkovics van de universiteit van Californië. Meer over deze vlek is er niet bekend, omdat Neptunus te ver van de aarde verwijderd is om kleine kenmerken op de planeet te analyseren. Het enige dat astronomen weten is dat de zuidpool van Neptunus warmer is dan de evenaar.

Van 26 juli tot 28 juli 2007 observeerden astronomen Neptunus met de Keck II telescoop op Mauna Kea in Hawaï. Op 26 juli waren twee afzonderlijke vlekken te zien op de zuidpool van Neptunus. Op 28 juli waren de twee vlekken weer één.

Het team zag de gesplitste wolk samenvoegen binnen twee dagen. Volgens de wetenschappers is de samenvoeging echt gebeurd en is het geen foutje door de ‘lage’ resolutie van de foto’s.

Om te onderzoeken hoe de vlek zo snel van vorm verandert en wat voor mechanisme erachter zit, zijn meer gedetailleerde foto’s nodig.