Het moederschap maakt het brein niet zwakker, zoals velen beweren, maar zorgt er juist voor dat de grijze stof in de hersenen groeit. Dat blijkt uit onderzoek. Vooral de gebieden die zich bezighouden met motivatie en gedrag groeien sterk na de bevalling. Hoe meer de vrouw met de pasgeborene dweept, des te groter de groei.

De onderzoekers bestudeerden de hersenen van negentien vrouwen die net bevallen waren. Ze volgden ze een tijdje en maakten regelmatig een hersenscan. Daaruit blijkt dat de grijze stof in het brein van de vrouwen met een kleine, maar veelbetekenende hoeveelheid toeneemt.

Leerproces
En dat is opvallend. Bij volwassenen neemt de grijze stof namelijk niet zomaar toe; dat kost veel tijd en kan eigenlijk alleen maar ontstaan door een leerproces, hersenletsel, ziekte of grote verandering in de omgeving.

Hormonen
De onderzoekers weten niet precies waardoor de groei veroorzaakt wordt, maar vermoeden dat hormonale veranderingen na de geboorte verantwoordelijk zijn. Onder meer een toename aan oestrogeen, oxytocine en prolactine zorgen er mogelijk voor dat het brein zich aanpast aan de nieuwe situatie.

Nader onderzoek
De wetenschappers stellen vast dat het onderzoek voor het goede nogmaals, maar dan grootschaliger moet worden uitgevoerd. Dan moet ook blijken of de veranderingen in het brein tot ander gedrag leiden of dat ander gedrag tot de veranderingen in het brein leidt. Ook moet dan duidelijk worden wat dit betekent voor de postnatale depressie. Het is mogelijk dat het brein bij vrouwen met een depressie juist kleiner wordt.

Het onderzoek is verschenen in het blad Behavioral Neuroscience.