Hij schatert van het lachen. Bij haar kan er nog geen glimlachje af. Mannen mogen dan denken dat vrouwen hun grapjes niet zo snel begrijpen, maar uit onderzoek van de Stanford University blijkt dat dat niet per se een nadeel hoeft te zijn. De vrouw lacht dan wel het laatst, maar ze heeft vervolgens wel het langst plezier van het grapje.

In een experiment kregen tien mannen en tien vrouwen een aantal cartoons in zwart-wit te zien. Terwijl ze daar naar keken, werd hun hersenactiviteit gemeten. De proefpersonen kregen de opdracht op knoppen te drukken en zo aan te geven hoe grappig ze de cartoon vonden. Zo kon hun reactie op iets grappigs en de tijd die het kostte om iets als grappig te beschouwen gemeten worden.

Vrouwen gebruikten bij het kijken naar de cartoons hun prefrontale cortex meer dan mannen. Dat deel van de hersenen is bedoeld om taal te interpreteren en complexe analyses uit te voeren. Het duurde iets langer voor een vrouw op een grap reageerde, maar dat tijdsverschil was niet heel groot. Bovendien bleek dat dames gesofisticeerde grappen zoals woordspelingen en verbale humor leuker vonden dan simpele en grove grappen. De scans laten zien dat vrouwen een lagere verwachting van grappen hebben, maar als deze toch grappig blijken te zijn dan ervaren ze een groter gevoel van plezier. “Mannen hebben het tegenovergestelde,” vertelt onderzoeker Allan Reiss. “Ze verwachten een grap, maar als die niet komt dan worden ze somber.”

Reiss is op dit moment bezig met een vervolgonderzoek onder kinderen. Hieruit moet blijken of het verschil in gevoel voor humor tussen mannen en vrouwen aangeboren of aangeleerd is.