Wetenschappers hebben ontdekt waarom het voor vrouwen zo lastig is om op latere leeftijd nog zwanger te worden: de dames blijken zo’n negentig procent van hun ‘eitjes’ al voor hun dertigste te verliezen. Hoewel de vrouw ook daarna nog eitjes blijft produceren, is haar reserve tot vrijwel niets geslonken.

Het lichaam kiest de beste eitjes die reserve zijn. Naarmate een vrouw ouder wordt, valt er steeds minder te kiezen. Het is dan ook zeer waarschijnlijk dat de kwaliteit van de eitjes er met de jaren niet op vooruit gaat. Daardoor wordt de kans op een ongezonde baby groter.

Onderzoekers van de University of St. Andrews en Edinburgh University zijn de eersten die de afname van het aantal opgeslagen eitjes onderzochten. Zij richtten zich op de hoeveelheid eitjes waar de vrouw met geboren werd en keken hoe dat aantal zich tot de menopauze ontwikkelde. Daaruit blijkt dat een vrouw met gemiddeld 300.000 eicellen geboren wordt. Dat aantal neemt echter veel sneller af dan werd aangenomen. Zodra een vrouw dertig is, is nog maar twaalf procent van de reserves over. Op veertigjarige leeftijd is dat nog maar drie procent.

Uit het onderzoek is ook gebleken dat er enorme verschillen zitten in de grootte van de reserves. Sommige vrouwen hadden meer dan twee miljoen eicellen klaarliggen. Anderen slechts 35.000. Vaststaat dat de vruchtbaarheid van alle vrouwen na hun dertigste afneemt, de snelheid waarmee dat gebeurt, verschilt per vrouw.

Volgens de onderzoekers maken veel vrouwen de denkfout dat hun vruchtbaarheid constant blijft. “Ons onderzoek laat zien dat zij over het algemeen hun vruchtbaarheid overschatten,” meent onderzoeker Hamish Wallace. De onderzoekers verzamelden informatie van 325 vrouwen in Groot-Brittannië, de Verenigde Staten en Europa. De dames waren van verschillende leeftijden. Volgens de onderzoekers kunnen de resultaten helpen bij de beslissing om eicellen in te vriezen. Bijvoorbeeld bij een vroege menopauze of een ziekte aan de geslachtsdelen. Die beslissing zou dan van de leeftijd van de vrouw af moeten hangen.