Het antwoord zit in de genen.

In sommige bussen in Aziatische landen zijn verschillende dingen verboden. Je mag er bijvoorbeeld niet roken. En ook niet eten of drinken. Oh..en je mag geen doerians meebrengen.

Stank
Dat laatste is goed te verklaren: de vrucht mag door de Aziaten dan ‘de koning van de vruchten’ worden genoemd, het is eigenlijk gewoon stinkfruit. De doerian verspreidt namelijk een zeer penetrante lucht. Maar hoe komt dat eigenlijk? Die vraag kunnen we nu eindelijk beantwoorden.

Genoom
Wetenschappers hebben namelijk het genoom van de doerian in kaart gebracht. Uit dat onderzoek blijkt onder meer dat het genoom uit zo’n 46.000 genen bestaat (daarmee bezit de boom twee keer meer genen dan wij mensen). Verder blijkt dat de boom verwant is aan een plant wiens vruchten we en masse wél kunnen waarderen: de cacaoboom.

Hier zie je de vrucht van de doerian. Afbeelding: Kevin Lim / Yong Chern Han / Cedric Ng.

Zwavel
Maar daarmee is het mysterie van de stank nog niet opgelost, natuurlijk. Om daar meer helderheid over te krijgen, bestudeerden onderzoekers de activiteit van genen in verschillende delen van de doerian: onder meer de bladeren, de wortels en vruchten. En zo stuitten ze op een serie genen die MGLs worden genoemd. En deze genen reguleren de productie van geurstoffen die VSCs worden genoemd (wat weer staat voor volatile sulfur compounds, oftewel vluchtige zwavelverbindingen). Uit de analyse blijkt dat de productie van deze zwavelverbindingen veel heftiger is in de vruchten van de doerian. “Wat past bij het feit dat de meeste mensen vinden dat de geur van de doerian een ‘zwavelachtig’ aspect heeft,” aldus onderzoeker Patrick Tan.

Verspreiding
De onderzoekers vermoeden dat de doerian in het wild veel van deze VSC’s aanmaakt en zo een penetrante geur verspreidt om dieren aan te trekken. Die dieren eten en verspreiden vervolgens de zaden van de doerian.

Het onderzoek van de wetenschappers richtte zich op de Durio zibethenus. Het is slechts één van de meer dan 25 doerian-soorten die er zijn. Als het aan de onderzoekers ligt, wordt het genoom van die andere soorten ook snel in kaart gebracht en geanalyseerd. Veel van deze soorten worden namelijk met uitsterven bedreigd.