Het moet de opruimachtige types onder ons rust geven dat er landen zijn die oprecht van plan zijn om het heelal dat krioelt van het ruimteafval schoon te ‘vegen’. Het nieuwste plan? Een ruimtevaartuig met netten erachter dat de ruimte schoon ‘dregt’. De eerste tests starten in 2013 en in 2017 kan er dan echt begonnen worden met de grote opruimactie.

Het ingenieuze plan komt van Star Inc. en wordt mede mogelijk gemaakt door een flinke schuif geld van het Amerikaanse Defense Advanced Research Projects Agency (DARPA). De twee organisaties willen zo spoedig mogelijk beginnen met de bouw van een ruimtelift, maar worden gehinderd door zo’n 2465 rondzwevende objecten, oftewel: ruimteafval.

EDDE
De eerste stap is dan ook het verwijderen van al deze ongeïdentificeerde projecten. Daarvoor wordt nu gewerkt aan de Electrodynamic Debris Eliminator (EDDE). Dit voertuig krijgt zo’n 200 netten en moet afval dat zich met name in de lagere delen van het heelal ophoudt, opdreggen. Naar schatting zijn twaalf EDDE’s zeven jaar bezig om de kleine 2500 stukjes afval te vergaren.

Mijn
Wat gaat er dan met het ruimteafval gebeuren? Er zijn drie opties. Of EDDE gooit het in de Stille Oceaan. Of EDDE brengt het afval wat lager opnieuw in de atmosfeer; daar heeft de ruimtelift er geen last van. Een andere mogelijkheid is recyclen. Het afval zou gebruikt kunnen worden voor de bouw van nieuwe ruimtevoertuigen. In dat geval is EDDE een soort mijnwerker die zijn grondstoffen uit het heelal haalt. Is dat futuristisch of niet?

Verkeersleiding
Het klinkt allemaal heel simpel, maar dat is het niet. Wanneer twaalf ruimtevoertuigen in een baan rondom de aarde afval aan het verzamelen zijn, is de kans op botsingen groot. Er moet dan ook een verkeersleiding komen die de voertuigen uit elkaars buurt houdt. Ook daar wordt aan gewerkt.

Niet blij
Het lijkt een mooie missie: het heelal opruimen. Maar lang niet iedereen is even blij met de EDDE’s. Zo wijst China – de grootste vervuiler van het heelal – er terecht op dat EDDE ook gebruikt kan worden om satellieten uit de lucht te halen. Het land is bang dat de Verenigde Staten Chinese satellieten die voor militaire doeleinden worden gebruikt zo uit de lucht veegt. De gedachte is niet zo vergezocht: de EDDE’s worden betaald door DARPA en dat is een onderdeel van de Amerikaanse defensie. Men denkt er dan ook over na om het project voorlopig onder te brengen bij NASA. Dat zal de politieke verhoudingen ongetwijfeld goed doen.

Uiteindelijk dienen de opruimwerkzaamheden natuurlijk maar één doel: de ruimtelift mogelijk maken. Deze lift bestaat uit een lang touw dat bestaat uit nanomaterialen. Dit ‘touw’ loopt vanaf het aardoppervlak naar een hoogte van zo’n 35.406 kilometer. Als de ruimtelift er is, hoeven shuttles niet meer gelanceerd te worden, maar kunnen ze via het touw omhoog ‘rijden’. Zo kunnen mensen en voorwerpen gemakkelijk in de ruimte worden gebracht.