Aan toekomstige missies in de ruimte werken niet alleen Russen, Europeanen, Japanners, Amerikanen en Canadezen mee. Ook de Chinezen dragen voortaan hun steentje bij. Een belangrijke stap vooruit, want internationale samenwerking wordt steeds belangrijker in de ruimte.

Obama onthult deze week een nieuw ruimtebeleid, waarin ook plaats is voor China. Eerst zullen er projecten worden ondernomen om vertrouwen op te bouwen, zoals het opruimen van ruimteafval en het delen van informatie over het klimaat.

“Ik denk dat het nog een beetje vroeg is om te praten over China en het ruimtestation”, zegt Jim Kohlenberger van het Office of Science & Technology Policy. “Het is een complexe, politieke aangelegenheid.”

Het is belangrijk dat de Verenigde Staten samenwerken met internationale partners, omdat de shuttle bijna met pensioen gaat. Nog twee shuttlemissies en de VS heeft voorlopig geen vervoer meer naar het internationale ruimtestation. Amerikaanse astronauten zullen na het pensioen van de spaceshuttle gebruik maken van de Russische Soyuz-capsule.

China is een interessante partner, want het communistische land lanceert volgend jaar het eerste onderdeel van een eigen ruimtestation.

“We beginnen met wetenschap, net zoals we deden met Japan en Rusland”, zegt Joan Johnson-Freese van het Naval War College. “Vervolgens kijken we wat China meer te bieden heeft.”