ison

Het is november 2013: de maand waarin we die spectaculaire ‘komeet van de eeuw’ zouden moeten gaan zien. Waar blijft ‘ie? En wat kunnen we de komende weken gaan verwachten?

Komeet ISON haast zich nog altijd richting de zon, zo is ook te zien op de foto helemaal bovenaan dit artikel. Hier zien we de komeet door het sterrenbeeld Maagd bewegen. Op het moment dat deze foto gemaakt werd (8 november) was de afstand tussen de komeet en de aarde ongeveer 156 miljoen kilometer. Dat betekent dat de komeet nog niet met het blote oog zichtbaar is. Maar met een goede verrekijker moet het al mogelijk zijn om de komeet te spotten.

Zon
Ook de afstand tot de zon is nog groot. Toch nadert het moment waarop de komeet het dichtst bij onze ster in de buurt komt, met rasse schreden. Op 28 november scheert de komeet langs de zon op. Een spannend moment voor de komeet, want gaat deze de ontmoeting met de zon overleven?

Drie scenario’s
Toch wordt het niet pas eind november spannend. De komende weken wordt al spannend of ISON de hoge verwachtingen waar gaat maken. Volgens expert zijn er drie mogelijk scenario’s:
1. ISON valt al voordat deze bij de zon in de buurt komt uit elkaar.
2. ISON valt kort (enkele uren) voordat deze bij de zon in de buurt komt uit elkaar. Het is mogelijk dat de extreme hitte de komeet fataal wordt. Ander scenario: de komeet wordt door de aantrekkingskracht van de zon letterlijk uit elkaar gerukt.
3. ISON overleeft.

Helder

Naar verwachting is ISON het helderst in de week voordat en de week nadat deze het dichtst bij de zon in de buurt komt (ervan uitgaande dat ISON de ontmoeting met de zon overleeft). Tegen de tijd dat de komeet het dichtst bij onze aarde in de buurt komt (26 december) is deze al een stuk minder helder geworden.

Het beste scenario
Wie ernaar uitkijkt om komeet ISON met het blote oog vanaf de aarde te bewonderen, hoopt op het derde scenario. Als de komeet de ontmoeting met de zon overleeft, zal deze flink opgewarmd zijn en flink wat stof verliezen, waardoor deze een mooie, mogelijk goed zichtbare staart heeft. In het gunstigste geval breekt ISON een klein beetje in stukken, waardoor deze extra materiaal afstoot en nog helderder wordt. Maar ook als ISON vlak voor deze de zon ontmoet, uit elkaar valt, is nog geen sprake van een verloren zaak. Vanaf de aarde is er misschien weinig te zien, maar zonneobservatoria zitten op de voorste rij en kunnen het uiteenvallen van de komeet vastleggen. En dat levert ongetwijfeld mooie beelden op.

Komeet ISON is één van de meest besproken ruimteobjecten van het afgelopen jaar. De komeet werd in september 2012 ontdekt en aangekondigd als ‘komeet van de eeuw’. Onderzoekers verwachtten toen namelijk dat de komeet zeer helder zou zijn op het moment dat deze bij de zon en aarde in de buurt kwam en zelfs op klaarlichte dag met het blote oog zichtbaar zou zijn. Vooralsnog maakt ISON de verwachtingen niet waar en is de komeet nog lang niet zo helder als onderzoekers hadden verwacht. Als ISON ons één ding geleerd heeft, dan is het wel dat kometen onvoorspelbaar zijn. Vandaar dat het de komende weken spannend wordt. Maar wat ISON ook gaat doen, de mensheid zal er getuige van zijn. Heel wat ruimtesondes houden de ogen op ISON gericht.