Nog niet zolang geleden werd het gepresenteerd als de redding van de mensheid. Maar waar blijft ‘ie nou?

Wie wil dat nu niet? Een auto die goedkoop is in de aanschaf. Die schoon is. En waar u ook nog eens kilometers mee kunt maken zonder dat het ontzettend veel geld aan brandstof kost. Het is een droom. Het is de persluchtauto.

Jubelen
Enkele jaren geleden werd er in diverse media nog over gejubeld. Het idee – dat onder de bezielende leiding van Guy Negre werd uitgewerkt – zou de wereld gaan veroveren. Het was een kwestie van tijd en dan hadden we er allemaal één. Of twee.

Hoe werkt het?
Samengeperste lucht wordt al jaren gebruikt. Bijvoorbeeld om machines aan te drijven. Het werkt relatief eenvoudig. De samengeperste lucht wordt opgeslagen en is op dat moment een energiedrager. Vervolgens wordt de lucht in een cilinder gepompt en krijgt daar de gelegenheid om uit te dijen. Dan komt de energie vrij.

MDI
Het hele idee van de persluchtauto is niet nieuw, maar het is pas sinds 1991 dat er serieus aan gewerkt wordt. Velen zien perslucht als een prachtig alternatief voor de vervuilende en bovendien schaarse fossiele brandstoffen. In 1991 startte Guy Negre – een ingenieur die daarvoor bij de Formule 1 werkte – zijn bedrijf MDI: Motor Development International. Belangrijkste doelstelling: iedereen aan een persluchtauto helpen.

Voordelen
En het moet gezegd worden dat de auto – in ieder geval op papier – overkomt als een revolutie. De auto’s hebben een hele lage uitstoot. Zo zijn er auto’s bij die slechts 30 gram CO2 per kilometer uitstoten. Perslucht is gemakkelijk te ‘tanken’: de meeste modellen zijn in enkele minuten weer klaar voor een nieuwe rit. De wagens zijn bovendien relatief goedkoop. Voor 3500 euro heeft u al een wagentje dat genoeg ruimte biedt voor drie personen. En als klap op de vuurpijl verbruikt de auto vrijwel niets. Er wordt wel wat benzine gebruikt om de lucht op te warmen, maar met een euro op zak moet u al snel honderd kilometer kunnen rijden. En met een volle tank lucht kunt u gemakkelijk tweehonderd kilometer afleggen. Op snelheid hoeft u niet gek veel in te leveren: de auto haalt 110 kilometer per uur.

Elektrische auto
En, toegegeven, er zijn er ondertussen wel een paar op de weg te vinden. Diverse landen en bedrijven hebben al interesse getoond. En toch lijkt de persluchtauto onder te sneeuwen. Want als er op de markt al ruimte is voor duurzame alternatieven dan lijkt de elektrische auto toch voorrang te krijgen. Hoe kan dat?

Veiligheid
Er valt natuurlijk genoeg te zeggen over de vormgeving van de persluchtauto. U kunt hem mooi vinden. Of juist helemaal niet. Maar het grootste probleem lijkt ‘m te zitten in het feit dat weinig experts geloven in wat de persluchtauto op papier belooft. Zo zijn er twijfels over de veiligheid. De auto’s zijn – ook weer om energie te besparen – superlicht: zo’n driehonderd kilo. Waar blijft zo’n auto in een botsing? MDI beweert dat de auto de crashtests overleeft, maar er blijven twijfels.

Meer
MDI is niet de enige die met de techniek aan het stoeien is. Honda onthulde vorig jaar nog een concept dat deels wordt aangedreven voor perslucht. Honda lijkt niet van plan om de Honda Air (zie hieronder) op korte termijn op de markt te brengen. Het gaat voorlopig nog om een conceptcar.

Duurzaamheid
En zelfs op het allersterkste punt van de auto: duurzaamheid, valt wat af te dingen, zo toonden wetenschappers onlangs aan. De onderzoekers moeten concluderen dat de uitstoot die een persluchtauto oplevert veel groter is dan de uitstoot van een elektrische auto. De wetenschappers beperkten zich namelijk niet alleen tot de uitstoot die bij het rijden komt kijken, maar ook bij de productie van de auto en de benodigde compressor: eigenlijk de hele cyclus die de auto doormaakt. De persluchtauto is gewoonweg minder efficiënt. “In feite doet de elektrische auto het in elke categorie beter dan de persluchtauto,” zo schrijven de onderzoekers. Ze gaan er niet vanuit dat de persluchtauto nog een inhaalslag kan maken ten koste van de elektrische auto. “Batterijen verbeteren vrijwel dagelijks, terwijl de perslucht vrijwel geen rol speelt in de populaire autobranche. Er is enorm veel druk om de prestaties van batterijen te verbeteren – ook vanwege andere toepassingen, zoals mobiele telefoons – en het is moeilijk voor te stellen dat de persluchtauto op korte termijn een voorsprong krijgt op de elektrische auto.”

Alles wijst er inderdaad op dat de wetenschappers een vooruitziende blik hebben. Want terwijl de elektrische auto bezig is aan een opmars, wordt over de persluchtauto eigenlijk niet meer gesproken. Automerken lijken steevast meer te zien in de elektrische wagen. De persluchtauto komt overal net tekort en krijgt daardoor niet het draagvlak dat een duurzaam alternatief – waar mensen toch altijd al een beetje huiverig voor zijn – zo heel hard nodig heeft. Komt ‘ie er dan nooit? Dat is lastig te zeggen. Wellicht komt er ooit nog een moment dat de persluchtauto een streepje voor krijgt op de elektrische wagen. Maar dan zal de auto nog wel wat aan overtuigingskracht moeten winnen. Want uiteindelijk draait het maar om één vraag: willen mensen erin rijden?

Alle foto’s en tekeningen in dit artikel zijn afkomstig van de site van MDI en laten modellen zien die het bedrijf ontwikkeld heeft. De Honda Air vormt hierop een uitzondering. Deze afbeelding is afkomstig van de site van Honda.