Ruimtesonde Dawn heeft asteroïde Vesta na langdurig onderzoek en heel veel foto’s te hebben gemaakt, verlaten. En nu blijkt op die foto’s een waar mysterie te pronken: waar komen die geulen op de wanden van de kraters op Vesta vandaan? Wetenschappers staan voor een raadsel.

Onderzoekers bestudeerden de foto’s die Dawn maakten, toen ze op de geulen stuitten. In totaal vonden ze twee ‘soorten’ geulen. Sommige geulen lijken op hele recht gootjes, terwijl anderen meer kronkelen.

Bochtig
De rechte geulen zijn niet zo heel spannend. Het zijn de ultieme voorbeelden van sporen die achter kunnen blijven wanneer droog materiaal – zoals zand – over het oppervlak glijdt. “We hebben deze ook op de maan gezien en verwachtten deze op Vesta te vinden,” vertelt onderzoeker Jennifer Scully. “Maar deze bochtige kronkels zijn een opwindende, onverwachte vondst die we nog steeds proberen te begrijpen.”

Close-up van de bochtjes op Vesta. Foto: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA.

Mars
De kronkelige geulen zijn lang en smal. Ze starten V-vormig, en komen later met andere geulen samen. “Op aarde hebben we vergelijkbare dingen gezien – bijvoorbeeld in een krater in Arizona – en hier worden ze veroorzaakt door stromend vloeibaar water,” vertelt onderzoeker Christopher Russell. En ook op Mars komen de geulen voor. “Er wordt nog over gediscussieerd waar deze door veroorzaakt worden.” Als mogelijke oorzaken worden onder meer water en koolstofdioxide genoemd. “We moeten de geulen op Vesta dan ook zeer voorzichtig analyseren voordat we hun bron vaststellen.”

En daarmee blijven de geulen op Vesta nog even een mysterie. Wellicht vinden onderzoekers op ander materiaal van Dawn nog aanwijzingen over het ontstaan van de geulen. Een specifiek onderzoek naar de geulen op Vesta kan Dawn helaas niet meer starten: de ruimtesonde heeft Vesta in september verlaten en is nu onderweg naar Ceres.