Het is een feit dat er complex leven kan ontstaan rondom onze zon. Kijk maar naar de mensheid. Maar zijn er ook andere plekken in de Melkweg waar complexe levensvormen kunnen ontstaan? En zo ja: waar dan?

Het is moeilijk om te onderzoeken hoeveel sterren complex leven kunnen ondersteunen. Toch durft een groep astronomen een gokje te wagen. Op zich is het niet heel moeilijk om in kaart te brengen waar leven mogelijk is, want de factoren die de ontwikkeling van leven beïnvloeden zijn ondertussen al bekend. Zo daalt de kans op complex leven rondom een ster aanzienlijk als deze ster slechts enkele miljoenen jaren leeft. In vergelijking: de ontwikkeling van complex leven op aarde nam minstens vier miljard jaar in beslag. Verder is het natuurlijk niet goed als een ster zich bevindt in een omgeving met veel supernova’s, zoals een sterrenhoop. Een supernova-explosie kan ervoor zorgen dat de atmosfeer van een planeet wordt weggeblazen. Weg complex leven!

Uit het theoretische onderzoek van astronoom Michael Gowanlock en zijn collega’s blijkt dat er complex leven kan ontstaan rondom 1,2% van alle sterren in een sterrenstelsel. De kans op complex leven is iets hoger als een ster dicht om de kern van een sterrenstelsel draait (2,7%). Dit is logisch te verklaren: een ster nabij de kern bestaat vaak uit zwaardere elementen, omdat daar vaker supernova’s zijn. Wanneer een ster zware elementen (bijv. ijzer) heeft, dan is de kans groter dat er planeten worden gevormd rondom de ster.

WIST U DAT…

…wij volgens een Russische astronoom binnen 20 jaar buitenaardse wezens ontmoeten?

Er ontstaan minder snel exoplaneten rondom sterren met weinig zware elementen. Het gaat dan voornamelijk om sterren die vrijwel volledig uit waterstof en helium bestaan. Deze sterren zijn vooral te vinden in het buitengebied van een sterrenstelsel. Hierdoor is de kans op complex leven rondom sterren in de buitenste zone van een sterrenstelsel veel kleiner: slechts 0,25%.

Verder blijkt uit het onderzoek van Gowanlock en zijn collega’s dat 75% van alle leefbare planeten ‘vergrendeld’ zijn aan hun moederster. Eén kant van dit soort planeten is altijd gericht naar de moederster, terwijl het op de andere kant altijd nacht is. De vraag is hoe complex leven zich ontwikkelt op dit soort werelden.