astronaut

Astronauten die een tijdje in de ruimte verblijven, groeien. Ze worden tot wel drie procent groter. Een nieuw onderzoek moet uitwijzen hoe dat precies komt.

Dat astronauten langer worden in de ruimte, is al een tijdje bekend. Het effect is trouwens maar tijdelijk: eenmaal terug op aarde leveren astronauten hun stukje extra lengte snel weer in. Maar hoe komt het nu dat astronauten in de ruimte langer worden? Deze maand start in het internationale ruimtestation een nieuw onderzoek dat een antwoord op die vraag moet vinden.

Wervelkolom
Het onderzoek gaat op zoek naar veranderingen die in de wervelkolom optreden. Wetenschappers gaan de wervelkolom met behulp van een ultrasoon apparaat in de gaten houden. In totaal nemen zes astronauten aan het onderzoek deel. Hun wervelkolom wordt na 30, 90 en 150 dagen in de ruimte in kaart gebracht. Wetenschappers op aarde kijken tijdens deze onderzoeken live mee. Vanzelfsprekend worden de astronauten die aan het onderzoek deelnemen voor en na hun ruimtevlucht ook nauwlettend in de gaten gehouden.

WIST U DAT…

…astronauten in de toekomst wellicht gezelschap krijgen van deze mini-robot?

Fitter
“Het is voor het eerst dat echo’s van de wervelkolom worden gebruikt om veranderingen in de wervelkolom te evalueren,” vertelt onderzoeker Scott A. Dulchavsky. Uiteindelijk hopen wetenschappers dat ze door het onderzoek veel meer te weten komen over de wervelkolom en de effecten die een verblijf in de ruimte op de wervelkolom hebben. Wellicht leidt het onderzoek ook tot betere oefeningen voor astronauten om ze voor en tijdens hun ruimtemissie fit te houden.

Het onderzoek is niet alleen van belang voor astronauten die naar het ISS gaan. Het is ook heel belangrijk om de effecten van de ruimtevaart op het menselijk lichaam te achterhalen voor missies die verder reiken en langer duren. Bijvoorbeeld een missie naar Mars of een asteroïde. Maar de kennis die onderzoekers nu vergaren kan ons ook meer vertellen over de wervelkolom in het algemeen en wellicht dus ook mensen op aarde verder helpen.