GEZONDHEID  Waarom komen sommige mensen met een weekje koorts, snotteren en vermoeidheid weg en sterven anderen aan de Mexicaanse griep? Het lijkt misschien een speling van het lot, maar in sommige gevallen blijkt het lichaam zichzelf in de weg te zitten. Een internationaal team van wetenschappers zocht het uit en wees de schuldige aan.

De wetenschappers onderzochten in juli en augustus van dit jaar vijftig grieppatiënten in tien Spaanse ziekenhuizen. De mensen die er ernstig aan toe waren, bleken in vergelijking met de minder zieke grieppatiënten veel meer Interleukin 17 in het bloed te hebben.

Het molecuul Interleukin 17 wordt door het lichaam geproduceerd en regelt de witte bloedcellen die infecties en ziektes moeten aanvallen. In sommige gevallen raakt het molecuul echter ‘op hol’ en veroorzaakt het ontstekingen en auto-immuunziektes. Veel Interleukin 17 geeft aan dat het immuunsysteem niet in staat is om H1N1 uit te schakelen. Veel mensen hadden daar bijvoorbeeld tijdens de Spaanse griep in 1918 hinder van. Die griep – een subtype van H1N1 – eiste toen veel slachtoffers.

En ook nu lijkt Interleukin 17 roet in het eten te gooien. “In zeldzame gevallen veroorzaakt het virus (H1N1, red.) longinfecties die ervoor zorgen dat de patiënt in het ziekenhuis moet worden opgenomen,” legt onderzoeker David Kelvin uit. “Door Interleukin 17 aan te vallen of te blokkeren, kunnen we in de toekomst het aantal longontstekingen terugdringen en het herstel versnellen.”

Om dit echt mogelijk te maken, zal wel meer onderzoek nodig zijn. En onderzoek kost tijd. Maar volgens Kelvin kunnen we op kortere termijn wel een test verwachten die inzicht geeft in wie een verhoogd risico loopt op een ernstige vorm van H1N1.