vrienden

Je kunt je pas inleven in de gevoelens een ander, wanneer diegene geen onbekende meer is. Dit blijkt uit nieuw wetenschappelijk onderzoek. Stresshormonen zorgen er namelijk voor dat we geen empathie hebben voor vreemden.

Het team van Canadese en Amerikaanse wetenschappers voerden experimenten met muizen en mensen uit. Zo moesten de proefpersonen hun hand dertig seconden in een bak met ijskoud water onderdompelen. Wanneer iemand ziet dat een vriend pijn lijdt, dan ervaart hij die pijn ook. Hij lijdt in dat geval mee. Opvallend is dat wanneer de stresshormonen worden geblokkeerd, dat mensen dan niet alleen de pijn van vrienden voelen, maar ook de pijn van vreemden. Kortom, stress hindert empathie.

Dit geldt niet alleen voor mensen, maar ook voor muizen. De muizen ervaren stress wanneer een onbekende aanwezig is. Wanneer de muizen bevriend zijn – oftewel, wanneer ze samen in een kooitje zitten – ervaren ze meer pijn dan wanneer ze dezelfde pijn alleen ervaren. Dit is logisch, want het feit dat een muis meer pijn ervaart wanneer een vriend aanwezig is, is een teken dat er een sterke band is tussen de twee dieren.

Wanneer is iemand een vriend en verdwijnt de stress als sneeuw voor de zon? De onderzoekers menen dat dit vrij snel gebeurt. Wanneer twee vreemden vijftien minuten een computerspel spelen, neemt de sociale stress al af. “Dit betekent dat zelfs een oppervlakkige, gezamenlijke ervaring – zoals het spelen van een videospelletje – al genoeg is om een persoon van het hokje ‘vreemde’ naar het hokje ‘vriend’ te verschuiven”, concludeert professor Jeffrey Mogil van de McGill universiteit. “Het onderzoek toont aan dat bepaalde strategieën sociale stress kunnen verminderen, waardoor we meer empathie krijgen voor elkaar.”