Astronauten aan boord van het internationale ruimtestation moeten regelmatig naar buiten om operaties of werkzaamheden uit te voeren. Na langdurige ruimtewandelingen hebben sommige astronauten lats van hun vingers. Regelmatig vallen er nagels uit. Tot nu toe dachten wetenschappers dat dit lag aan de lengte van de vingers van astronauten. Wat blijkt: het ligt niet aan de lengte van de vingers, maar aan de breedte van de handen.

Wetenschappers vergeleken verschillende gegevens van meer dan 200 astronauten en kwamen tot de conclusie dat er een duidelijke correlatie is tussen het letsel en de lengte van het metacarpofalangeale gewricht (MCP-gewricht, het gewricht tussen het middenhandsbeentje en het basiskootje van de vinger) van de astronauten. Bij de duim kan dit gewricht alleen buigen en strekken, bij de andere vingers is er ook een zijwaartse beweging mogelijk

Volgens het paper zorgt het ontwerp van de ruimtepakken ervoor dat het MCP-gewricht minder beweeglijk is. Hierdoor vermindert de bloedtoevoer naar de vingers, wat kan leiden tot weefselschade en delaminatie.

Kunnen we dit de makers van de handschoenen kwalijk nemen? Nee. Handschoenen van ruimtepakken zijn de moeilijkste kledingstukken om te maken. Het is pittig om de fijne motoriek van handen goed tot zijn recht te laten komen in logge handschoenen, die moeten beschermen tegen de kou. Wetenschappers kijken hoopvol uit naar de toekomst. Op dit moment ontwerpen MIT-wetenschappers namelijk het BioSuit (zie foto rechts). Dit pak maakt geen gebruik van gasdruk. In plaats daarvan klemt het BioSuit strak tegen het lichaam van een astronaut aan, waarna het pak tegendruk geeft. Astronauten zijn hierdoor in de toekomst een stuk flexibeler.