new horizons

Sinds 24 juli is het stil rond New Horizons en horen we weinig van de sonde die als eerste een bezoekje aan Pluto bracht. Hoe komt dat?

Misschien was het je al opgevallen dat het al enige tijd geleden is dat we iets van ruimtesonde New Horizons hebben gehoord. Op 24 juli was de sonde nog wereldnieuws toen NASA fantastische foto’s presenteerde, waaronder het kiekje hieronder, gemaakt toen New Horizons Pluto al voorbij was en even achterom keek.

New Horizons was toen deze bovenstaande foto maakte ongeveer twee miljoen kilometer van de dwergplaneet Pluto verwijderd. Afbeelding: NASA / JHUAPL / SwRI.

New Horizons was toen deze bovenstaande foto maakte ongeveer twee miljoen kilometer van de dwergplaneet Pluto verwijderd. Afbeelding: NASA / JHUAPL / SwRI.

Data
Sinds eind juli is het echter akelig stil. Geen foto’s. Geen nieuwe metingen of indrukwekkende ontdekkingen. Hoe kan dat? Er is geen reden tot zorg: New Horizons maakt het prima. Sterker nog: de ogenschijnlijke radiostilte is eigenlijk een luxeprobleem. New Horizons heeft tijdens zijn scheervlucht langs Pluto en zijn manen zoveel informatie verzameld dat het héél lang duurt voor al die informatie op aarde is afgeleverd. De informatie die kort na de scheervlucht werd afgeleverd, was nog maar een topje van de ijsberg en momenteel draait NASA’s Deep Space Network overuren om de rest binnen te halen. New Horizons stuurt de data met een snelheid van zo’n 2000 bits per seconde richting de aarde.

Ontdekkingen
New Horizons heeft al verschillende ontdekkingen op zijn naam staan. Zo ontdekte de sonde bergen op Pluto en lijkt het erop dat de maan Charon nog geologisch actief is.

Fasen
Het downloaden van alle informatie gaat in fasen. Daar is bewust voor gekozen, omdat NASA’s Deep Space Network het zich niet kan veroorloven om alleen de informatie van New Horizons naar de aarde te halen: er zijn nog veel meer ruimtemissies die op het Deep Space Network bouwen. Nog voor het eind van dit jaar wordt een gecomprimeerde dataset naar de aarde gehaald en in de tijd die volgt, wordt de gehele dataset gedownload. Het kan nog wel tot eind 2016 duren voor die in zijn geheel binnen is. Gelukkig zullen we niet heel lang meer op volgende foto’s en bevindingen moeten wachten. Ergens in september worden nieuwe kiekjes en analyses verwacht.

Ondertussen vliegt New Horizons verder. De ruimtesonde is nu meer dan 37 miljoen kilometer van Pluto verwijderd en haast zich dieper de Kuipergordel in. Het is de bedoeling dat de sonde in 2019 nog een ander Kuipergordelobject bestudeert.

Mis niets!
Op 14 juli 2015 vloog de New Horizons-ruimtesonde met een snelheid van bijna 50.000 kilometer per uur langs het oppervlak van Pluto. Het is de eerste keer dat dwergplaneet Pluto door een ruimtevaartuig is bezocht. De komende weken worden er veel foto’s van Pluto, Charon en de andere manen verwacht. Blijf de speciale New Horizons-themapagina volgen met het meest recente nieuws en de allerlaatste foto’s.