woorden

Als het om het leren van woorden gaat, zijn wij mensen uniek. De vocabulaire van de gemiddelde volwassene telt zo’n 30.000 woorden. Ter vergelijking: de chimpansee – ons meest nabije familielid – kan niet meer dan 100 woorden leren. Wetenschappers hebben nu ontdekt hoe we nieuwe woorden leren en waarom alleen wij mensen zo’n uitgebreide vocabulaire hebben.

Eerder onderzoek suggereerde dat een specifiek reactiepad – een reeks stofwisselingen – in het brein ons in staat stelt om nieuwe woorden te leren. Wetenschappers hebben dit reactiepad nu gedetailleerd in kaart gebracht en kunnen dit bevestigen. Dit specifieke reactiepad is inderdaad verantwoordelijk voor het leren van nieuwe woorden en alleen wij mensen beschikken over dit reactiepad. Dat verklaart waarom alleen wij mensen zo’n uitgebreide vocabulaire hebben.

WIST U DAT…

De onderzoekers ontdekten dat de fasciculus arcuatus – een bundel zenuwvezels in het brein die de temporale kwab met de frontale kwab verbindt – hierbij een cruciale rol speelt. De bundel verbindt het auditieve deel van ons brein met de motorische schors en stelt ons in staat om het geluid van een woord te verwerken en door te zetten naar het deel van het brein dat ons in staat stelt om het woord uit te spreken. Mensen die het best in staat zijn om nieuwe woorden te onthouden, blijken een zenuwbundel te hebben die elektrische signalen beter doorgeeft en het auditieve en motorische deel van het brein het snelst met elkaar verbindt. Het onderzoek toont aan dat luisteren naar woorden en het uitspreken van woorden van cruciaal belang is om nieuwe woorden te leren. Dat is in lijn met eerder onderzoek waaruit bleek dat mensen alleen woorden die ze kunnen uitspreken, kunnen leren.

“Vaak zien mensen het leren van nieuwe woorden als iets vanzelfsprekends,” vertelt onderzoeker Marco Catani. Maar dat is het niet. Ons brein moet er bepaalde stappen voor doorlopen. En dat is – zeker in deze moderne tijd met allerlei moderne communicatiemiddelen – heel belangrijke informatie. “Nu we weten dat we op deze wijze nieuwe woorden leren, maken we ons zorgen dat kinderen een kleinere vocabulaire ontwikkelen, doordat ze voor een groot deel middels schermen, sms’jes en mails met elkaar communiceren.”