koolstofrijke planeet

Nieuw onderzoek wijst erop dat planeten die rijk zijn aan koolstof geen oceanen bevatten. Dat zou betekenen dat er geen water – één van de belangrijkste ingrediënten voor leven zoals wij dat nu kennen – is.

Sterren die veel koolstof bevatten, brengen hoogstwaarschijnlijk planeten voort die grotendeels uit koolstof bestaan. Sommige van deze planeten zouden zelfs bedekt zijn met een diamanten laag.

Geen water
Modellen tonen nu aan dat deze koolstofrijke planeten hoogstwaarschijnlijk geen water bevatten. De extra koolstof in deze planetaire systemen zou zich aan zuurstof binden, waardoor het zuurstof zich niet meer aan waterstof kan binden en er dus geen water kan ontstaan. “Het is ironisch dat als koolstof – het belangrijkste element voor leven – te overvloedig voorkomt, de zuurstof die water – essentieel voor het leven zoals we dat nu kennen – vormt, wegneemt,” vindt onderzoeker Johanthan Lunine.

Links een planeet zoals de aarde (die dus niet voornamelijk uit koolstof bestaat). Rechts een koolstofrijke planeet. Afbeelding: NASA / Caltech.

Links een planeet zoals de aarde (die dus niet voornamelijk uit koolstof bestaat). Rechts een koolstofrijke planeet. Afbeelding: NASA / Caltech.

Sneeuwgrens
In het geval van onze aarde waren het hoogstwaarschijnlijk kometen en planetoïden die water naar de aarde brachten. Dat water was afkomstig van ijs dat zich voorbij de ‘sneeuwgrens’ in ons zonnestelsel bevond. De hemelobjecten pakten het water op en brachten het naar de aarde. Maar wanneer de onderzoekers dat proces loslieten op de koolstofrijke planeten, zagen ze het water verdwijnen. “Er is geen sneeuw voorbij de sneeuwgrens,” stelt onderzoeker Torrence Johnson.

Het onderzoek is interessant. Wetenschappers zijn namelijk hard op zoek naar planeten waar leven mogelijk is. Momenteel kijken ze dan onder meer naar de afstand tussen de planeet en zijn ster. Die afstand bepaalt namelijk of er vloeibaar water op de planeet voorkomt (is de afstand te groot, dan bevriest water, is de afstand te klein, dan verdampt water). Als een planeet rotsachtig is, qua grootte vergelijkbaar is met de aarde en zich in de leefbare zone bevindt, wordt deze al snel als een kandidaat voor leven gezien. Onterecht, zo suggereert deze studie. “Niet alle rotsachtige planeten komen op dezelfde manier tot stand,” benadrukt Lunine. “Zogenoemde diamanten planeten die ongeveer net zo groot zijn als de aarde zullen – als ze bestaan – er heel buitenaards uitzien: een levenloos, oceaanloos woestijnlandschap.”