Groene schimmels op brood. Bloedzuigers op een been. Rotte eieren. Een wond vol pus. We vinden het allemaal even smerig. Wetenschappers hebben de functie van de walging nu bestudeerd en concluderen dat het hartstikke goed voor ons is. Het houdt ons uit de buurt van gevaarlijke situaties en zou zelfs ten grondslag liggen aan ons moreel gedrag.

Walging is vergelijkbaar met angst, concludeert onderzoeker Valerie Curtis. “Het (walgelijke dingen, red.) houdt ons weg van hele kleine dieren die ons vanbinnen kunnen opeten.”

Rondwormen
Uit onderzoek blijkt dat niet alleen mensen walgen. Dieren doen het ook. Zelfs rondwormen herkennen parasitaire bacteriën en maken rechtsomkeert. En dat terwijl het dier extreem simpel is. “Het heeft slechts 302 zenuwcellen.”

Te ver
Van iets walgen, is dus prima. Maar soms kan het ook te ver gaan, weet Curtis. Zo zijn er mensen die hun handen blijven wassen of theewater meerdere keren koken alvorens ze het drinkwaardig achten.

WIST U DAT…

geluiden smaken beïnvloeden? Dat verklaart waarom vliegtuigvoedsel vaak zo vies is!

Moreel gedrag
Curtis concludeert dat we het mede aan de walging te danken hebben, dat wij mensen het zo ver schopten. Ze durft die lijn zelfs nog verder door te trekken door te stellen dat ons moreel gedrag (deels) uit walging voortkomt. “Als ik poep in je voortuin achterlaat, in je kopje spuug of vieze geuren produceer in het openbaar vervoer of in pyjama naar de kerk ga dan bedreig ik je met mijn lichaamssappen.” Geen weldenkend mens doet dat. “Het zijn manieren, maar ook de voorloper van moreel gedrag. Dat is één van de manieren waarop moraal zich in de samenleving heeft ontwikkeld: eenvoudige regels die bedoeld zijn om anderen niet ziek te maken.”

Vaststaat dat er een verband is tussen fysieke en morele walging. Dat is immers uit onderzoek gebleken. Proefpersonen werden in een kamer gelaten met iemand die iets misdaan had en moesten diegene straffen. “Wanneer ze in een stinkende kamer zaten, dan straften ze harder.”