Voor het eerst kunnen onderzoekers bewijzen dat het lawaai van schepen leidt tot chronische stress onder walvissen.

De onderzoekers bestudeerden baleinwalvissen in de Fundybaai nabij Canada. Ze verzamelden uitwerpselen en konden aan de hand daarvan vaststellen hoeveel stresshormonen de dieren in het lichaam hadden. Die metingen vonden voor en na de terroristische aanslagen van elf september plaats.

Afname
Na de aanslagen nam het scheepvaartverkeer in de baai aanzienlijk af. En dat zagen de onderzoekers ook terug in de uitwerpselen van de walvissen. De stresshormonen namen tegelijkertijd met het verkeer af. “Na 9/11 nam het lawaai onder de zeespiegel met zes decibel af,” weet onderzoeker Douglas P. Nowacek.

WIST U DAT…

Lage frequentie
En dat leidde voornamelijk in de lagere frequenties (onder 150 hertz) tot een flinke afname in lawaai. Deze lage frequenties komen overeen met de frequenties die de walvissen gebruiken om te communiceren. Wanneer er meer lawaai is, kunnen de dieren elkaar moeilijker verstaan en dat leidt blijkbaar tot stress.

Bedreigd
In het verleden was al uit onderzoeken gebleken dat walvissen voor lawaai op de loop gaan. Ook veranderen ze soms hun gedrag en hun manier van communiceren. Maar het is voor het eerst dat wordt aangetoond dat lawaai voor de walvissen ook fysieke gevolgen heeft. En dat is zorgwekkend, aangezien er bedreigde walvissoorten zijn die nu in gebieden leven waar veel scheepvaartverkeer voorkomt.

Niet lang na de aanslagen nam het scheepvaartverkeer in de Fundybaai weer toe. En direct steeg ook de hoeveelheid stresshormonen weer, zo schrijven de onderzoekers.