Negen maanden geleden had de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA voor het laatst contact met de Mars Exploration Rover Spirit. Nu de zomer op Mars nadert gaan ingenieurs van NASA vaker luisteren naar een signaal van de rover. Als Spirit nog werkt, dan moeten medewerkers van NASA de komende weken een teken van leven ontvangen. Na maart 2011 neemt de overlevingskans af.

“Op dit moment neemt de hoeveelheid beschikbare zonne-energie nog steeds toe”, zegt John Callas van NASA’s Jet Propulsion Laboratorium. Hij is projectmanager van de Mars Exploration Rover missie. “Zolang deze hoeveelheid toeneemt, dan blijven we proberen om contact te zoeken met de rover.”

Lange winter
Als in maart eenmaal de zuidelijke zomer begint, dan daalt de kans dat Spirit nog in leven is. Wellicht zijn de interne systemen van Spirit kapot gegaan door de koude winter op Mars.

“Dit was een lange winter voor Spirit, en een lange winter voor ons”, zegt Steve Squyres van NASA. “Zelfs al horen we nooit meer iets van Spirit, dan nog heeft ze haar wetenschappelijke nalatenschap veilig gesteld. We hopen binnenkort wat van haar te horen en zo snel mogelijk aan het werk te gaan!”

Wonder
Hopelijk laat de rover met een grootte van een golfwagentje de komende weken iets van zich horen. “Het is een wonder als de rover contact met ons opneemt”, zegt Doug McCuistion van het Mars Exploration-programma in Washington. “Nog nooit eerder had Spirit het zo zwaar als nu. We weten niet hoe de rover zich handhaaft.”

Zeven jaar op Mars
De Amerikaanse rover Spirit landde op 4 januari 2004 op het oppervlak van de rode planeet. Dit is een paar weken langer dan zijn tweelingbroer Opportunity. Wanneer de rover ontwaakt, dan zal Spirit fungeren als observatorium. Sommige wielen van de rover doen het niet meer, waardoor Spirit niet meer kan rijden.