Een nieuw onderzoek onderschrijft de hypothese dat Neanderthalers en moderne mensen seks hadden en verraadt bovendien wanneer ze voor het laatst de grot deelden: ergens tussen 86.000 en 37.000 jaar geleden.

In 2010 werd duidelijk dat mensen die niet in Afrika wonen genetisch meer met Neanderthalers gemeen hadden dan mensen in Afrika. Er zijn twee hypotheses die dat kunnen verklaren. De eerste is vrij simpel: moderne mensen verlieten Afrika en mengden zich daarna met de Neanderthaler. Gevolg: nageslacht van de moderne mensen die niet in Afrika leven, heeft meer genetisch materiaal van de Neanderthaler in zich dan nakomelingen van moderne mensen die in Afrika bleven en de Neanderthaler niet tegen het lijf liepen. De tweede hypothese stelt dat een groep mensachtigen waaruit zowel de Neanderthalers als de moderne mensen voortkomen opgesplitst werd en dat de groep die meer gemeen had met de Neanderthaler uiteindelijk Afrika verliet.

WIST U DAT…
…de Neanderthaler al medicijnen gebruikte?

Maar welke hypothese klopt nu? In een nieuw onderzoek gaan wetenschappers op zoek naar een antwoord op die vraag. Ze bestudeerden stukjes DNA die vandaag de dag in moderne Europeanen terug te vinden zijn, maar die vergelijkbaar zijn met DNA van de Neanderthaler. De onderzoekers waren vooral geïnteresseerd in de lengte van deze stukjes. Hoe langer het DNA van de Neanderthalers namelijk al in moderne mensen zit, hoe kleiner de stukjes worden. Want in elke generatie wordt het stukje DNA kleiner.

Op basis van de lengte van het DNA konden de onderzoekers dus vaststellen hoe lang het geleden is dat het DNA van Neanderthalers in de moderne mens belandde. De onderzoekers schatten dat het zo’n 37.000 tot 86.000 jaar geleden was en waarschijnlijk ergens tussen 47.000 en 65.000 jaar geleden. Lang daarvoor hadden moderne mensen Afrika al verlaten. Het onderzoek suggereert dus dat Neanderthalers kinderen kregen met de voorouders van mensen die tegenwoordig buiten Afrika woonden. Het lijkt er dus op dat de eerste hypothese klopt: Neanderthalers en moderne mensen deelden echt de lakens en de laatste keer dat ze dat deden is hooguit zo’n 86.000 jaar geleden.