In grote delen van Azië eist de klimaatverandering reeds haar tol, zo blijkt uit onderzoek. De afgelopen 25 jaar is zo’n tien tot twintig procent van de rijstoogst verloren gegaan. De studie schetst daarmee een beeld dat wetenschappers al hadden zien aankomen: het voeden van de groeiende wereldbevolking wordt door klimaatverandering moeilijker.

“We ontdekten dat een stijging van de dagelijks minimumtemperaturen en de warmere nachten ervoor zorgt dat het aantal rijstvelden afneemt,” vertelt onderzoeker Jarrod Welch. Hoe dat komt, is niet helemaal duidelijk. Men vermoedt dat rijstplanten tijdens warmere nachten actiever zijn en dus meer energie verbruiken. Die energie kan ‘s nachts echter niet worden aangevuld, omdat fotosynthese onmogelijk is.

Te warm
Wanneer het overdag warmer is dan profiteren de rijstplanten daarvan. Hete dagen leveren zelfs meer rijst op. Maar dat weegt niet op tegen het verlies dat ‘s nachts geleden wordt als de rijstplanten overactief zijn. Sterker nog: naarmate het overdag steeds warmer wordt, zal die hitte geen enkel effect meer hebben, omdat de nachten simpelweg veel te warm zijn.

Groene revolutie
Het is niet voor het eerst dat wetenschappers aantonen dat het niet goed gaat met de rijst. Eerdere onderzoeken waren echter gebaseerd op experimenten met rijstplanten. Deze studie baseert zich op een onderzoek naar goed geïrrigeerde boerderijen die de groene revolutie hebben meegemaakt. De groene revolutie speelde zich tussen 1960 en 1980 in met name Azië af: boeren verbeterden hun gewassen, gingen meerdere gewassen telen en werden zo zelfvoorzienend. Dat zelfs die aanpak door de klimaatverandering niet meer werkt, is verontrustend.

Niet alleen de rijstvelden lopen gevaar. Uit een onderzoek dat in 2007 werd uitgevoerd, blijkt dat gewassen in sommige regio’s bij het warme weer gedijen, maar over het algemeen geldt toch dat alle gewassen vooral last hebben van de warmte. Een ander onderzoek voorspelde zelfs een voedselcrisis in het jaar 2100. Tegen die tijd zullen de extreem warme dagen die we zo af en toe in de zomer meemaken meer regel dan uitzondering zijn, denken wetenschappers.