pluto-nieuw

Vanmiddag presenteerde het New Horizons-team de allerlaatste foto van Pluto die voor de scheervlucht is gemaakt. Wat is er eigenlijk allemaal te zien op deze foto van de dwergplaneet?

Deze foto van Pluto is op 13 juli 2015 gemaakt door de New Horizons-ruimtesonde, toen het ruimtevaartuig 768.000 kilometer van de dwergplaneet was verwijderd.

Op de foto is een gigantisch wit hart zichtbaar. Dit hart is 1.600 kilometer breed, oftewel even ver als de afstand van Amsterdam naar Barcelona. Opvallend is dat het linkerdeel van het oppervlak van het witte hart zo goed als egaal is. Tenminste, voor zover we dat nu kunnen zien. Het feit dat er geen kraters zichtbaar zijn, is een teken dat het gebied relatief jong is. Mogelijk betekent dit dat het witte hart het resultaat is van geologische processen.

Waar gaat New Horizons nu naar toe?
Volgend jaar beslist NASA wat het volgende doel van New Horizons gaat worden. Er zijn drie kandidaten. Deze drie Kuipergordelobjecten – die overigens nog geen naam hebben – zijn 1,5 miljard kilometer van Pluto verwijderd. Twee exemplaren hebben een doorsnee van 55 kilometer, het andere object is niet groter dan 25 kilometer. Eén ding is zeker: de reis van New Horizons is nog lang niet geëindigd.

Ook zijn er veel inslagkraters zichtbaar op het oppervlak van Pluto. De meeste kraters zijn waarschijnlijk miljarden jaren oud. Sommige kraters lijken gedeeltelijk vernietigd, mogelijk door erosie. Daarnaast beweren wetenschappers dat Pluto’s korst mogelijk gescheurd is. Links van het hart zijn namelijk grove lijnen zichtbaar.

“Wow, mijn voorspelling dat we iets moois zouden aantreffen is uitgekomen”, zegt projectwetenschapper Alan Stern. Hij pleit al sinds de jaren tachtig van de vorige eeuw voor een missie naar de dwergplaneet Pluto en vandaag is zijn inzet eindelijk beloond. “Morgen ontvangen we de data van vandaag. De nieuwe beelden zijn tien keer scherper dan de foto die we vandaag hebben getoond.” Voorlopig kunnen we dus dagelijks genieten van mooie beelden van Pluto, Charon en de andere manen. De komende weken blijft Scientias.nl dagelijks updates plaatsen met het allerlaatste nieuws over New Horizons.

De New Horizons-ruimtesonde werd op 19 januari 2006 gelanceerd en vloog vandaag – na een reis van 9,5 jaar – langs Pluto en zijn manen. Op dit moment is het ruimtevaartuig druk bezig om gegevens te verzamelen. Morgenvroeg is het schema iets minder vol en heeft New Horizons eindelijk tijd om alle opgeslagen gegevens naar de aarde te verzenden. De scherpe beelden van Pluto worden in de loop van de middag verwacht.

Vanmiddag vloog de New Horizons-ruimtesonde met een snelheid van bijna 50.000 kilometer per uur langs het oppervlak van Pluto. Het is de eerste keer dat dwergplaneet Pluto door een ruimtevaartuig is bezocht. De komende dagen worden er veel foto’s van Pluto, Charon en de andere manen verwacht. Blijf de speciale New Horizons-themapagina volgen met het meest recente nieuws en de allerlaatste foto’s.