water

Astronomen hebben in de resten van een vernietigde planeet sporen van water teruggevonden. Het is voor het eerst dat sporen van een waterrijk rotsachtig hemelobject buiten ons zonnestelsel worden aangetroffen en het suggereert dat waterrijke exoplaneten bestaan.

De onderzoekers bestudeerden het stof en puin dat rond de witte dwerg GD61 cirkelt. Ze ontdekten een overschot aan zuurstof. Dat suggereert dat het puin ooit deel uitmaakte van een groter hemellichaam dat qua massa zeker voor 26 procent uit water bestond. Dat is indrukwekkend. Ter vergelijking: de massa van de aarde bestaat slechts voor 0,023 procent uit water.

Planeet
De onderzoekers vermoeden dat de sporen van water die ze rond de ster aan hebben getroffen van oorsprong afkomstig zijn van een planeet met een diameter die meer dan 90 kilometer besloeg. Deze planeet cirkelde om GD61. Maar toen de ster in een witte dwerg veranderde, werd alles anders. De waterrijke planeet werd uit zijn baan geknikkerd en kwam veel dichter bij de ster te staan. De zwaartekracht van de ster scheurde de planeet vervolgens in stukken. “Op dit moment is er van de planeet alleen nog maar stof en puin overgebleven en dat bevindt zich in een baan rondom de stervende moederster,” legt onderzoeker Boris Gänsicke uit.

WIST U DAT…

…wetenschappers tot op heden twaalf vernietigde exoplaneten rondom witte dwergen bestudeerd hebben? Het is echter voor het eerst dat tussen die resten sporen van water worden teruggevonden.

Twee ingrediënten
Dat puin kan ons veel vertellen over hoe de ster en de planeet er ooit uitzagen. “In deze restanten bevinden zich aanwijzingen die wijzen op een waterrijk aardachtig lichaam. Die twee ingrediënten – een rotsachtig oppervlak en water – zijn heel belangrijk in de zoektocht naar leefbare planeten buiten ons zonnestelsel, dus is het heel opwindend om die twee ingrediënten voor het eerst buiten ons zonnestelsel aan te treffen.”

Ceres
De onderzoekers zien wel overeenkomsten tussen de vernietigde planeet rond GD61 en dwergplaneet Ceres, te vinden in ons eigen zonnestelsel. Net als Ceres zou ook de vernietigde planeet het water in de vorm van ijs onder het oppervlak hebben opgeslagen.

“Deze waterrijke bouwblokken en de planeten die uit deze bouwblokken bestaan kunnen wel eens veelvuldig voorkomen,” legt onderzoeker Jay Farihi uit. “Een systeem kan geen grote dingen zoals planetoïden bouwen en dan de bouw van planeten vermijden. En GD61 had de ingrediënten om heel veel water aan hun oppervlak toe te voegen. Onze resultaten suggereren dat leefbare planeten in dit exoplanetaire stelsel zeker tot de mogelijkheden behoren.”