ASTRONOMIE  Water is vroeg ontstaan op aarde. Gelukkig maar, want zonder water was er geen atmosfeer. En zonder een atmosfeer geen leven. Wetenschappers hebben ontdekt dat waterdamp jonge aardachtige planeten beschermt tegen straling van de zon. Hierdoor krijgt organisch leven een kans om zich te ontwikkelen.

“Dicht bij een ster is de straling verwoestend voor de meeste moleculen”, vertelt professor Ted Bergin van de universiteit van Michigan. “Maar wij zijn erachter gekomen dat een schild van waterdamp helpt om de straling buiten de deur te houden.”

Computermodellen tonen aan dat temperaturen boven de 30 graden Celsius nodig zijn om waterdamp te vormen. Deze temperaturen worden vaak dicht bij een ster aangetroffen. Verder weg – zoals bij Jupiter – is het simpelweg te koud voor waterdamp om te ontstaan. De aarde heeft wel geluk.

Wanneer de waterdamp vormt, ontstaat er een schild rondom een planeet: de eerste ozonlaag. Deze ozonlaag gedraagt zich als een paraplu en beschermt de aarde tegen zonnestraling. Dit zou mogelijk bij kunnen dragen aan een versnelde vorming van organisch leven.