Wetenschappers hebben een wolk van waterdamp gevonden in de ruimte, die zo zwaar is dat hij wel eens zou kunnen imploderen tot een zon-achtige ster. De waterwolk is zo groot dat de aardse oceanen er meer dan 2000 keer mee gevuld kunnen worden.

Voordat zo’n grote hoeveelheid waterdamp kan worden gevormd, moet een enorme hoeveelheid waterijs aanwezig zijn. En daar zou wel eens zoveel van aanwezig kunnen zijn dat er 3 miljoen oceanen mee kunnen worden gevuld, aldus de onderzoekers.

Herschel
De waterdampwolk werd ontdekt door de Herschel-telescoop. Die vond de waterdamp in het sterrenbeeld Stier, rondom een ster in wording die Lynds 1544 heet. De waterdamp werd uit het water vrijgemaakt door röntgenstraling die door de wolk passeerde. “Dit werpt nieuw licht op ons begrip van het ontstaan van waterdamp in de ruimte,” zegt Paola Caselli, die het onderzoek leidde. “Voorheen dachten we altijd dat het water aan stofdeeltjes vastvroor, omdat het te koud werd om gas te vormen. Maar doordat er nu röntgenstraling bij komt kijken, zien we dat er toch waterdamp over kan blijven in een wolk.”

Wist u dat…

… de Herschel-telescoop al eerder de geboorte van een ster waarnam?

Vormen van een ster
De waterstofwolk is zo groot dat hij een ster kan gaan vormen die erg op onze zon lijkt. Dat betekent ook dat er een planetair stelsel om de ster heen kan ontstaan. Sterker nog, volgens Caselli, gebeurt dat nu al. “We zien dat er watermoleculen aan het bewegen zijn binnen het gebied. Dat wijst erop dat de hele wolk zal imploderen en een ster zal vormen,” zegt hij. “De wolk is aan het inklappen, zodat alles richting één zwaartepunt gaat. Er is in ieder geval genoeg waterstof te vinden om een ster te vormen die minstens zo groot is als onze zon. Dat zou kunnen betekenen dat zich daar ook planeten omheen kunnen vormen.”

Het gaat om de eerste waarneming ooit van waterdamp in een zogenaamde ‘pre-stellaire kern’. Dat is een grote wolk van gas en stof van waaruit sterren normaal worden gevormd. Het is volgens Caselli een prachtige kans om de vorming van eerst een ster en later ook een planeet te bekijken. “Een deel van het water zal opgaan in het ontstaan van de ster, maar een ander deel zal een ring om de ster heenvormen die deel zal uitmaken van planeten.”