En hoewel mensen met zo’n extra slagader nu nog in de minderheid zijn, kan dat over 80 jaar al anders zijn.

Dat stellen onderzoekers in het blad Journal of Anatomy. In hun studie tonen ze aan dat het aantal mensen met een derde slagader in de onderarm in de afgelopen 140 jaar flink is toegenomen.

Middelste slagader
Normaliter tref je in de onderarm van volwassen mensen twee slagaders aan: de ellepijpslagader (aan de zijde van de pink) en de polsslagader (aan de zijde van de duim). Maar sommige mensen hebben nog een derde slagader. Deze loopt tussen de twee eerdergenoemde slagaders door en wordt dan ook wel aangeduid als ‘middelste slagader’.


In de prille stadia van ons leven is die middelste slagader eigenlijk alles wat we hebben. Wanneer een foetus in de baarmoeder zijn onderarmpjes en handjes ontwikkelt, loopt er alleen in het midden van de onderarm een slagader naar de hand. Naarmate de foetus zich verder ontwikkelt, verdwijnt deze slagader en maakt plaats voor twee nieuwe slagaders: de ellepijp- en polsslagader zoals we die bij de meeste volwassenen aantreffen. Maar bij sommige mensen loopt het dus een beetje anders. Zij ontwikkelen niet alleen een ellepijp- en polsslagader, maar behouden bovendien de middelste slagader. Het gevolg: ze hebben niet twee, maar drie slagaders in hun onderarm.

Toename
En het aantal mensen dat deze derde slagader behoudt, neemt toe, zo stellen Australische onderzoekers. Hun studie wijst uit dat ongeveer 10 procent van de mensen die in 1885 geboren werden, over zo’n derde slagader beschikten. En tegen het einde van de twintigste eeuw was dat al toegenomen naar zo’n 30 procent. “Dat is een significante toename in een vrij korte tijd,” concludeert onderzoeker Teghan Lucas. Als de trend doorzet, verwachten de onderzoekers dat tegen het jaar 2100 een meerderheid van de mensen op aarde over een derde slagader beschikt.

Oorzaak
Onduidelijk is nog waarom steeds meer mensen deze middelste slagader behouden. “De toename kan het resultaat zijn van mutaties in genen die van invloed zijn op de ontwikkeling van de middelste slagader of gezondheidsproblemen bij zwangere vrouwen of misschien wel allebei,” aldus Lucas.


Micro-evolutie
Waar we bij de term ‘evolutie’ vaak denken aan processen die eeuwen of zelfs millennia in beslag nemen, is de toename van het aantal mensen met een derde slagader een mooi voorbeeld van een evolutionair proces dat heel snel verloopt. “Dit is micro-evolutie,” stelt onderzoeker Maciej Henneberg. “De middelste slagader is een perfect voorbeeld van hoe we nog steeds evolueren.”

Voordelen
Voordelen heeft het behoud van de derde – of eigenlijk: de eerste – slagader zeker. Zo vergroot deze de bloedtoevoer. Bovendien kan deze – doordat de slagader feitelijk gezien niet echt nodig is – ook verwijderd worden en vervolgens gebruikt worden om slagaders in andere delen van het lichaam te vervangen.

Dat mensen nog steeds evolueren, is allang bekend. In de afgelopen jaren hebben onderzoekers tal van andere voorbeelden van micro-evolutie geïdentificeerd. Zo zijn er steeds meer mensen die geen verstandskiezen hebben. Het is te herleiden naar het smaller worden van de kaken – een gevolg van het feit dat we steeds meer bewerkt voedsel zijn gaan eten – waardoor er geen plaats en nut meer is voor de verstandskiezen.