Een aantal astronomen en astrobiologen gelooft dat ons melkwegstelsel, de Melkweg, bewoond wordt door een groot en gevarieerd aantal buitenaardse organismen. Toch geloven ze dat we misschien nooit met deze soorten kunnen communiceren. Simpelweg omdat andere soorten de technologie nog niet hebben.

Als dit zo is, dan is de technologie die wetenschappers van SETI gebruiken om contact te zoeken ongeschikt. SETI zendt dagelijks signalen uit, maar het is niet bekend welke werelden deze signalen bereiken.

Toen wetenschappers in San Diego bijeenkwamen voor de jaarlijkse ontmoeting van de American Association for the Advancement of Science (AAAS) vroegen wetenschappers aan SETI-experts wanneer zij concrete resultaten verwachten. SETI-experts antwoorden dat de verwachtingen uiteenlopen. Sommigen geloven dat de verwachte contactdatum al tien jaar is verstreken. Anderen zeggen dat we pas over 250 jaar contact krijgen met een buitenaardse beschaving.

De schattingen van sommige experts zijn meer gebalanceerd, zoals de schatting van expert Seth Shostak. Hij denkt dat het doel in 25 jaar wordt bereikt. Zijn schatting houdt rekening met de exponentiële groeikracht van SETI’s capaciteiten. Daarnaast neemt hij de verbeterende technieken van geavanceerde telescopen mee in zijn berekening. Volgens Shostak bereiken de SETI-signalen de komende 24 maanden meer sterren dan in de afgelopen vijftig jaar.

“Als we rond 2035 geen signaal hebben ontvangen van een buitenaardse beschaving, dan is er iets mis met onze fundamentele veronderstellingen”, vertelt Shostak. Er zijn mensen die dit geloven. Als leven op een andere plek bestaat in de Melkweg, dan is het mogelijk heel anders dan aards leven. Zo is het verschil tussen de twee intelligentste levensvormen op aarde – mensen en walvissen – levensgroot. Beide levensvormen zijn intelligent, maar kunnen niet met elkaar communiceren. Zulke obstakels zouden ook in de ruimte voor kunnen komen.