Voor het eerst hebben onderzoekers het weer op een gasreus buiten ons zonnestelsel achterhaald. En het is niet prettig.

De onderzoekers trekken die conclusie nadat ze het licht dat de atmosfeer van HAT-P-7 reflecteert met behulp van de Kepler-telescoop bestudeerden. Ze ontdekten dat dit licht – en dus ook de atmosfeer – veranderde. En dat is te wijten aan een straalstroom met sterk variërende windsnelheden die zich ter hoogte van de evenaar bevindt.

Wolken van korund
Op HAT-P-7b waaien krachtige winden die waarschijnlijk leiden tot catastrofale stormen, zo schrijven onderzoekers in het blad Nature Astronomy. De snelste winden duwen enorme wolkenpartijen voort. En die wolken moeten er indrukwekkend uitzien. Ze bestaan namelijk niet – zoals op aarde – uit water, maar uit korund: het mineraal waaruit robijnen en saffieren zijn opgebouwd.

Warm
Naast de heftige weersomstandigheden zijn ook de temperaturen op de gasreus niet zo prettig. Eén zijde van de planeet is altijd op de moederster gericht en veel warmer dan de andere zijde. Op de zijde die op de ster gericht is, ligt de gemiddelde temperatuur rond de 2585 graden Celsius. “We verwachten dat wolken ontstaan aan de koude nachtzijde van de planeet (de zijde die niet op de ster gericht is, red.), maar snel verdampen aan de warme dagzijde, vertelt onderzoeker David Armstrong. “Deze resultaten laten zien dat sterke winden de planeet omringen en wolken van de nacht- naar de dagzijde verplaatsen. De snelheid van de winden is zeer variabel, wat leidt tot de opbouw van enorme wolkenpartijen die vervolgens weer verdwijnen. Het is voor het eerst dat we het weer op een gasreus buiten het zonnestelsel hebben gedetecteerd.”

HAT-P-7b werd in 2008 ontdekt en is 500 keer zwaarder dan de zon en zo’n 40 procent groter dan Jupiter. De planeet draait om een ster die 50 procent zwaarder is dan de zon en bevindt zich op zo’n 1000 lichtjaar afstand van de aarde.