De dubbelster Spica komt met het verlossende antwoord.

De meeste mensen weten wel dat de zon en sterren hun eigen licht produceren en dat de maan en planeten alleen zichtbaar zijn omdat ze het licht van de zon reflecteren. Maar hoe zit het eigenlijk met sterren onderling? Weerkaatsen zij eigenlijk ook een deel van het licht? Verrassend genoeg is hier nog maar vrij weinig over bekend.

Meer over Spica


Spica – ook wel alpha Virginis genoemd – is een object dat bestaat uit twee sterren die rond elkaar heen tollen. Het object is de helderste ster in het sterrenbeeld Maagd en één van de twintig meest heldere sterren in het heelal. Daarnaast kan het er behoorlijk heet worden. Zo kan de oppervlaktetemperatuur oplopen tot wel 22.000 graden Celsius.

Spica
In de studie namen de onderzoekers de dubbelster Spica als uitgangspunt. Het object bestaat uit twee hete sterren die heel dicht bij elkaar in de buurt liggen. Zo dicht zelfs, dat ze maar vier dagen nodig hebben om rond elkaar heen te draaien. De onderzoekers gebruikten drie verschillende telescopen. En ze ontdekten dat sterren inderdaad licht kunnen reflecteren.

Polarisatie
De onderzoekers ontdekten dat het licht van de dubbelster polariseert op zo’n manier die afhangt van de bewegingen van de rond elkaar heen tollende sterren. Normaal gesproken is het licht van een ster niet gepolariseerd (wat betekent dat de trillingen niet één bepaalde kant op gaan). Maar wanneer licht van de ene ster dat van de andere weerkaatst, zal het wel gepolariseerd raken (alle vibraties van de lichtgolven wijzen nu één enkele kant uit).

Reflectie
Hoewel sterren dus inderdaad licht lijken te reflecteren, is dit niet zo gek veel. “Uit onze modellen blijkt dat sterren eigenlijk vrij slecht licht reflecteren,” zegt onderzoeker Jeremy Baily. “De zon weerkaatst bijvoorbeeld minder dan 0,1 procent van het licht dat erop valt.” Bij hetere sterren – zoals dubbelster Spica – neemt de hoeveelheid reflectie met enkele procenten toe. “De totale hoeveelheid gereflecteerd licht afkomstig van de dubbelster Spica is echter nog steeds vrij weinig.”

Volgens de onderzoekers kan hun methode worden gebruikt om meer dubbelsterren te vinden die lastig te detecteren zijn op andere, al bestaande manieren. Het gaat dan om bijvoorbeeld om dubbelsterren die een omloopvlak hebben dat parallel loopt met de hemel en daardoor vrij lastig te zien zijn. Daarnaast zeggen de onderzoekers dat hun methode ook kan helpen om massa’s te meten voor meer dubbelsterren. De onderzoekers zijn van plan hun technieken te testen op andere dubbelstersystemen. “We denken dat de onze methode nog beter werkt voor hetere sterren,” zegt Bailey. Volgens de onderzoeker kunnen nu de banen van dubbelsterren, evenals de eigenschappen van zulke objecten nog beter bestudeerd worden.