stelsels

In de jaren zeventig voorspelden computersimulaties dat wanneer sterrenstelsels samensmelten, dit zou resulteren in een elliptisch sterrenstelsel. Toch zijn meer dan 70% van alle sterrenstelsels in het heelal spiraalstelsels. Hoe kan dit?

Wetenschappers hebben met behulp van ALMA en andere radiotelescopen nu direct bewijs gevonden, dat samensmeltende sterrenstelsels vrijwel altijd spiraalstelsels produceren. Het internationale onderzoeksteam bestudeerde botsende sterrenstelsels op 40 tot 600 miljoen lichtjaar van de aarde. De meeste van deze sterrenstelsels smelten samen in schijfstelsels en niet in elliptische sterrenstelsels.

Lang werd aangenomen dat samensmeltende stelsels door hevige interacties niet alleen aan massa winnen, maar ook van vorm en type veranderen. Toch hoeft dit niet zo te zijn. Uit een analyse van de 37 gefuseerde sterrenstelsels, blijkt dat bijna al deze stelsels een pannenkoekvormig gebied van moleculair gas vertonen. Dit maakt hen schijfstelsels in wording.

Universeel mechanisme?
Onderzoeker Daisuke Iono van het Nationale Observatorium van Japan beweert dat het onderzoeksteam mogelijk een universeel mechanisme heeft ontdekt, dat door de hele kosmische geschiedenis werkzaam is geweest. “We moeten ons gaan richten op de vorming van sterren in deze gasschijven”, vertelt Iono. “Bovendien moeten we verder het heelal in kijken. We weten dat ook de meeste sterrenstelsels in het verder weg gelegen heelal schijven hebben, maar we weten nog niet of ook deze het gevolg zijn van fusies of dat zij zijn ontstaan door koud gas dat geleidelijk naar het stelsel toe is gevallen.”

Botsing met het Andromedastelsel
In de verre toekomst gaat ons Melkwegstelsel samensmelten met het Andromedastelsel. Volgens deze analyse hoeven we niet bang te zijn dat de Melkweg haar spiraalvorm gaat verliezen.