In een Amerikaans rapport stellen onderzoekers dat we de controle over het gevaarlijke ruimteafval aan het verliezen zijn.

Het is praktisch overal: soms gaat het om kleine stukjes. Soms om hele satellieten. Ruimteafval. Het begint nu een serieus probleem en een nare bedreiging te vormen, zo stellen wetenschappers.

Computermodellen
Met behulp van computermodellen keken ze wat er allemaal fout kan gaan. Ze concluderen dat een enkele botsing van ruimteafval met ander ruimteafval of nog goed functionerende satellieten of ruimtevaartuigen leidt tot nog meer puin dat op zijn beurt ook weer gaat botsen met andere objecten. En er is genoeg puin in de ruimte om zulke botsingen oneindig door te laten gaan. “We zijn de controle kwijt,” stelt onderzoeker Donald Kessler.

Opruimen
Volgens de wetenschappers is het tijd om in te grijpen. Ze pleiten ervoor om minder ruimteafval te creëren en te beginnen met het opruimen van al het puin.

China
Er zijn de afgelopen jaren wel pogingen gedaan om de hoeveelheid ruimteafval terug te dringen. Maar dat leverde niet het gewenste resultaat op. Het afval komt er namelijk rapper bij dan dat het verwijderd wordt. Twee recente gebeurtenissen hebben een enorme bijdrage geleverd aan het probleem. Zo vernietigde China in 2007 een satelliet: daar kwamen 150.000 stukken puin bij vrij. En twee jaar later botsten twee satellieten (één kapotte en één goeie) op elkaar. “Deze twee gebeurtenissen verdubbelden de hoeveelheid fragmenten in de baan rondom de aarde en maakten alles wat we de afgelopen 25 jaar hadden ondernomen, ongedaan.”

Ruimteafval is een serieus probleem. Zo kan het ruimtevaartuigen en satellieten beschadigen. Het internationale ruimtestation is al meerdere malen voor het puin uit moeten wijken. Ideeën om af te rekenen met het ruimteafval zijn er genoeg. Onder meer een ‘vuilniswagen’ voor in de ruimte, het weglaseren van het afval en dreggen naar puin zijn genoemd als oplossingen. Maar het ligt vaak politiek gevoelig. Zo willen sommige landen niet dat hun puin door een ander land wordt verzameld, omdat ze de gebruikte technologie voor zichzelf willen houden. Ook zijn landen bang dat een land dat puin naar beneden kan halen de technologie zal gebruiken om nog goed werkende satellieten neer te halen.