Wetenschappers tonen met een experiment aan dat sommige wespen in staat zijn om gezichten van soortgenoten te herkennen.

De onderzoekers voerden een experiment uit met de wesp Polistes fuscatus. De gezichten van deze wesp zijn redelijk goed uit elkaar te houden. De wespen hebben namelijk verschillende bruine of gelige vlekken op hun gezicht.

Doolhof
De onderzoekers lieten de wespen los in een T-vormig ‘doolhof’. Eenmaal op de T-splitsing aangekomen konden de wespen kiezen. Naar links of naar rechts. Aan beide zijden hing een portret van een wesp. Maar wanneer de wesp voor het ene portret koos, kreeg deze een elektrische schok. Zo leerde de wesp om een gezicht te associëren met gevaar. De wespen kregen veertig keer de kans om een keuze te maken. Al na tien keer kozen ze bewust voor het gezicht dat geen schok opleverde. En op de dertig keuzemomenten die daar nog op volgden, kozen ze in 75 tot 80 procent van de gevallen voor het juiste gezicht, zo schrijven de onderzoekers in het blad Science.

WIST U DAT?

…wetenschappers onlangs in Indonesië een enorme wesp hebben ontdekt?

Rups
De onderzoekers gooiden het experiment daarna over een andere boeg. Ze lieten wespen niet langer kiezen tussen twee gezichten van soortgenoten, maar tussen twee rupsen. Dat liep op niks uit: de wespen leerden de rupsen maar niet herkennen. Ook met symbolen (zwarte vormen op een witte achtergrond) lukte het de wespen maar moeizaam om de juiste keuzes te maken.

Andere soorten
Gezichten werkten dus het best. Maar dat gold niet voor iedereen, zo blijkt. De onderzoekers voerden het onderzoek namelijk ook uit met een andere wespensoort die minder sociaal was. En deze slaagde er maar niet in om gezichten van soortgenoten te herkennen. Blijkbaar is het niet voor iedereen weggelegd.

Overigens was de wesp P. fuscatus wel heel gemakkelijk van de wijs te brengen. Gezichten van andere soortgenoten herkennen ging prima tot de onderzoekers één van de sprieten van het hoofd van de gefotografeerde wespen haalden. Nu konden de wespen de gefotografeerde wespen opeens niet meer herkennen.