osiris

Wetenschappers hebben een nieuwe methode bedacht om een beeld te krijgen van het magnetisch veld van een afgelegen exoplaneet. Ze lieten de methode los op HD 209458b en deze blijkt een relatief kleine magnetosfeer te hebben.

De onderzoekers bestudeerden de planeet HD 209458b (Osiris). Dit is een hete Jupiter: de planeet is ongeveer eenderde groter dan Jupiter en staat heel dicht bij de moederster. De planeet heeft 3,5 aardse dagen nodig om een rondje rond die ster te voltooien.

Hubble
De onderzoekers gebruikten voor hun studie observaties die ruimtetelescoop Hubble deed terwijl planeet HD 209458b voor zijn moederster langsbewoog. Eerst bestudeerden ze hoeveel licht afkomstig van de moederster door de atmosfeer van de planeet werd geabsorbeerd. Vervolgens maakten ze een schatting van de vorm van de gaswolk die de hete Jupiter omringt.

Interactie
De omvang van deze waterstofwolk wordt volgens onderzoekers bepaald door de interactie tussen gas afkomstig van de planeet en geladen deeltjes afkomstig van de ster. De interactie tussen die twee vindt plaats boven de magnetosfeer (het gebied rond HD 209458b dat beïnvloed wordt door het magnetisch veld van de exoplaneet). Door de vorm van de waterstofwolk vast te stellen, kunnen de onderzoekers dus ook iets zeggen over de magnetosfeer.

Klein
Het onderzoek suggereert dat de magnetosfeer van HD 209458b relatief klein is. Deze strekt zich uit tot ongeveer 2,9 keer de straal van de exoplaneet.

Volgens de onderzoekers kan deze nieuwe methode – waarbij de omvang van de magnetosfeer indirect wordt vastgesteld – op elke planeet die omringd wordt door een gaswolk, worden losgelaten. De aanwezigheid van een magnetisch veld kan van belang zijn voor eventueel leven op een exoplaneet. Op aarde beschermt het magnetisch veld alle levende wezens tegen kosmische straling. Bovendien gebruiken sommige dieren het om te navigeren.