Bestaat de verschrikkelijke sneeuwman echt? Onderzoekers van de universiteit van Oxford hopen die vraag middels genetisch onderzoek voor eens en altijd te kunnen beantwoorden.

In 1951 ging Eric Shipton op expeditie naar de Himalaya. Daar vond hij enorme voetstappen die direct leidden tot speculaties. Ze zouden toebehoren aan grote wezens waarvan wij het bestaan niet eens konden vermoeden. In de jaren die volgden, werden die grote wezens naar verluidt ook regelmatig gespot. Ze kregen de naam ‘yeti’s’ of ‘verschrikkelijke sneeuwmannen’. En er werd gespeculeerd dat het oude mensachtigen zoals Neanderthalers waren. Of grote primaten waarvan we dachten dat ze waren uitgestorven.

Wetenschap
Wetenschappers bleven sceptisch. Want wat moesten zij met een foto met daarop een grote voet- of pootafdruk en ooggetuigen die enkel konden vertellen over hun ontmoeting met een groot, harig beest? Maar daar komt nu verandering in. Onderzoeker Bryan Sykes van de universiteit van Oxford gaat samen met Michel Sartori van het Lausanne Museum of Zoology serieus wetenschappelijk onderzoek doen naar deze beweringen. De bevindingen zullen ook in wetenschappelijke bladen worden gepubliceerd.

De voetstap die Shipton in 1951 in de Himalaya vond. Foto: Asterix99 (via Wikimedia Commons).

Technologie
Waarom nu pas? Zo’n vijftig jaar nadat de foto’s van de grote voetafdrukken naar buiten kwamen? Sykes wijst erop dat het overgrote deel van de wetenschappers nog steeds sceptisch is. “Dat komt door een tekort aan bewijs dat we kunnen onderzoeken en de omvang van frauduleuze claims.” Het moment om het bewijs en de claims eens vanuit de wetenschappelijke hoek te bekijken, is nu gekomen. Recente ontwikkelingen op het gebied van genetische analyse stelt de onderzoekers in staat om organische resten waarvan mensen vermoeden dat ze aan de verschrikkelijke sneeuwmannen toebehoren, te bestuderen en thuis te brengen. Maar het biedt de onderzoekers bovenal een mogelijkheid om de restanten op een objectieve wijze te toetsen. En daar kan van alles uitkomen. Zo is het niet ondenkbaar dat organische resten die nu aan de verschrikkelijke sneeuwman worden toegeschreven in werkelijkheid aan reeds lang uitgestorven mensachtigen toebehoort. En dan kunnen deze restanten ons meer leren over hun manier van leven.

Sykes roept mensen die in het bezit denken te zijn van resten van de verschrikkelijke sneeuwman op om deze tijdelijk voor wetenschappelijk onderzoek af te staan. De onderzoekers zijn vooral geïnteresseerd in haren.