De op de kakkerlak geïnspireerde robot kan zich zelfs door de kleinste kiertjes friemelen. De robot kan onder meer ingezet worden om mensen te redden.

De meeste mensen komen ‘m liever niet tegen: de kakkerlak. Maar als je er eens objectief naar gaat kijken, moet je concluderen dat het eigenlijk toch een heel bijzonder beestje is. Een kakkerlak is razendsnel: hij kan in 1 seconde 1,5 meter (vijftig keer zijn lichaamslengte) afleggen. En terwijl de kakkerlak zich met bijna zijn maximale snelheid voort haast, kan deze zich ook nog eens door piepkleine kieren en gaatjes friemelen. Experimenten met de Amerikaanse kakkerlak tonen aan dat deze als het moet maar een gaatje van zo’n 2,5 millimeter nodig heeft om van A naar B te komen. Wanneer de kakkerlak in zo’n nauw kiertje zit, kan deze zijn poten niet goed meer gebruiken. En dus gebruikt hij zijn voelsprieten om zich voort te duwen.

Indrukwekkend
“Wat indrukwekkend is aan deze kakkerlakken is dat ze net zo snel door een gat van 6 millimeter als door een gat van 1,2 centimeter kunnen bewegen en wel door de oriëntatie van hun poten helemaal te veranderen,” vertelt onderzoeker Kaushik Jayaram. “Ze zijn ongeveer 1,2 centimeter hoog wanneer ze vrijuit bewegen, maar kunnen hun lichaam door een gaatje van 2,5 millimeter persen.” Jayaram en collega’s lieten zich door dit fascinerende beestje inspireren voor de ontwikkeling van een robot.

Schild
De robot heeft net als de kakkerlak een schild op de rug en kan zijn ‘pootjes’ spreiden. De robot kan door gaatjes die de helft kleiner zijn dan hijzelf is, bewegen.

Implicaties
De onderzoekers zien grote mogelijkheden voor hun robot-kakkerlak die ze CRAM (Compressible Robot with Articulated Mechanisms) hebben gedoopt. “Als er een aardbeving is, moeten hulpverleners weten of een berg puin stabiel en veilig is,” vertelt onderzoeker Robert Full. “Maar de meeste robots kunnen niet in het puin kruipen. Maar als er veel gaatjes en kieren zijn, kun je je voorstellen dat je een zwerm van deze robots in het puin gooit om overlevenden te vinden en plekken waar hulpverleners veilig in de berg puin kunnen stappen, aan te wijzen.”

Het is niet ondenkbaar dat we binnenkort naast de robot-kakkerlak nog meer robotische insecten zien verrijzen. “Insecten zijn de meest succesvolle dieren op aarde. Omdat ze bijna overal binnen kunnen komen, moeten we naar deze insecten kijken als we een robot willen bouwen die dat ook kan.”