banaan

In Oost-Afrika staan ze vaak op het menu: gestoomde bananen. Helaas bevat het maaltje met name weinig pro-vitamine A. Wetenschappers hebben de banaan nu zo aangepast dat deze die broodnodige vitamine wél bevat.

De onderzoekers noemen ze zelf ook wel ‘superbananen’. Aan de buitenkant zien ze er net zo uit als de traditionele banaan. Maar aan de binnenkant zijn ze heel naders. “Het vruchtvlees van een met pro-vitamine A verrijkte banaan is oranje in plaats van de crèmekleur die we gewend zijn en hoe meer pro-vitamine A er in de banaan zit, hoe sterker het vruchtvlees oranje kleurt,” vertelt onderzoeker James Dale, werkzaam aan de Queensland University of Technology in Brisbane (Australië).

Pro-vitamine

Pro-vitamine is een stofje dat door ons lichaam omgezet kan worden in een vitamine.

Experiment met mensen
De bananen zijn in het laboratorium reeds uitgebreid onder de loep genomen en klaar voor de volgende stap. Uit experimenten met mensen moet blijken of de superbanaan het tekort aan vitamine A werkelijk kan aanpakken. Dale is hoopvol. “We weten dat het werkt.”

Test
De komende jaren zullen de bananenplanten bovendien in Oeganda bij wijze van test verbouwd worden. De Oegandese overheid doet momenteel onderzoek naar de mogelijkheid om genetisch aangepast gewassen zoals deze superbanaan toegang te geven tot de markt. Naar verwachting is de wetgeving die daaraan gekoppeld moet worden, rond 2020 rond. Dan zouden ook de eerste superbananen hier voor de verkoop verbouwd kunnen worden. En zodra de genetisch aangepaste bananen daar een akker vinden, kan het volgens de onderzoekers niet lang duren voor ook andere Afrikaanse landen – zoals Kenia en Tanzania – overstag gaan.

Een tekort aan vitamine A is een serieus probleem. Elk jaar sterven door toedoen van dit tekort wereldwijd tussen de 650.000 en 700.000 kinderen. Nog eens 300.000 andere kinderen worden door een tekort aan vitamine A blind. “Er is overtuigend bewijs dat een tekort aan vitamine A leidt tot een gebrekkig immuunsysteem en zelfs invloed kan hebben op de ontwikkeling van de hersenen,” stelt Dale. “Wetenschap kan een enorm verschil maken door gewassen zoals de Oegandese bananen te verrijken (…) Dit project heeft de potentie om een enorme invloed te hebben op het basisvoedsel in een groot deel van Afrika en zo tegelijkertijd de gezondheid en het welzijn van ontelbare miljoenen mensen door de generaties heen te verbeteren.”