Wetenschappers hebben een microbe geleerd om brandstof te produceren. Het micro-organisme is nu in staat om isobutanol te maken: en dat kan benzine vervangen of met benzine gemengd worden.

Het draait allemaal om het micro-organisme Ralstonia eutropha. Deze bacterie leeft in de grond en heeft een bijzondere eigenschap. Wanneer het voedsel van de bacterie op begint te raken, stopt deze met groeien en gaat al zijn energie op aan het vormen van complexe koolstofverbindingen. “Wat het dan doet, is alle koolstof die beschikbaar is, verzamelen en in de vorm van een soort polymeer opslaan,” legt onderzoeker Christopher Brigham uit. Het polymeer heeft heel wat eigenschappen die we ook terug zien komen in plastics die gemaakt zijn van petroleum.

Brandstof
Het zette Brigham en zijn collega’s aan het denken. Konden ze deze microbe niet voor het karretje van de mensheid spannen door deze iets te laten produceren waar een enorme vraag naar is? Zou het mogelijk zijn om de microbe in plaats van plastic een soort brandstof te laten produceren?

WIST U DAT…

…in mei van dit jaar levende microben uit de tijd van de dino’s zijn ontdekt?

Genen
Ja, dat is mogelijk, zo schrijven de onderzoekers nu in het blad Applied Microbiology and Biotechnology. Ze schakelden een aantal genen in de microbe uit, voegden een gen van een ander organisme toe en pasten andere genen aan. Het resultaat? Een microbe die koolstof omzet in een heel nuttige brandstof: isobutanol. “We hebben aangetoond dat we zo flinke hoeveelheden isobutanol kunnen verkrijgen.” De onderzoekers willen het proces nog verder verbeteren zodat de microben nog meer brandstof produceren.

Het is niet voor het eerst dat onderzoekers microben voor hun karretje spannen. Microben hebben in eerdere onderzoeken al aangetoond dat ze bepaalde nuttige stoffen kunnen produceren. In veel gevallen moeten de microben daar echter voor worden vernietigd. Maar dat geldt niet voor R. eutropha. De microbe geeft de isobutanol zelf af. Nu gebruiken de microben nog suiker als hun bron van koolstof, maar in de toekomst hopen de onderzoekers dat de microben alle vormen van koolstof – waaronder koolstof uit afval – om kunnen zetten in een nuttige brandstof.