keuzes

Wetenschappers hebben ontdekt dat een heel klein en al stokoud deel van het brein dat eerder enkel geassocieerd werd met depressieve gevoelens en vermijdend gedrag ook een rol speelt bij het nemen van beslissingen.

De onderzoekers deden hun ontdekking tijdens experimenten met ratten. Ze leerden de dieren om te kiezen tussen een kleine beloning of een grote beloning. Zoals verwacht kozen de ratten het liefst voor een grote beloning. Alleen als ze heel lang op hun grote beloning moesten wachten, kozen ze voor de klein beloning.

Willekeur
Daarop schakelden de onderzoekers één specifiek deel van het brein uit. Het ging om het deel dat bekend staat als het lateral habenula. Dit deel wordt geassocieerd met depressieve gevoelens en vermijdend gedrag. De onderzoekers dachten dat uitschakeling van dit deel van het brein erin zou resulteren dat de ratten vaker voor een grotere, risicovollere beloning kozen. Maar dat was niet het geval. In plaats daarvan begonnen de ratten geheel willekeurige keuzes te maken; in andere woorden: ze leken niet meer in staat te zijn om te beslissen welke keuze de beste was.

Oud

Evolutionair gezien is het deel van het brein dat naar verluidt een belangrijke rol zou spelen bij het maken van keuzes één van de oudste delen van het brein.

Niet gelukkiger
Het suggereert niet alleen dat dit deel van het brein betrokken is bij het maken van keuzes; het wijst er ook op dat sommige behandelingen tegen depressie die gericht zijn op dit deel van het brein helemaal niet gelukkiger maken. “Stimulatie van het brein – een methode om de lateral habenula te deactiveren – zou symptomen van depressie bij mensen verhelpen,” legt onderzoeker Stan Floresco uit. “Maar onze resultaten suggereren dat deze verbeteringen niet optreden, omdat patiënten zich gelukkiger voelen. De patiënten geven mogelijk niet meer zoveel om de zaken die ze eerder depressief maakten.”

Meer onderzoek is hard nodig. De onderzoekers wijzen er daarbij op dat die onderzoeken meer inzicht kunnen geven in diverse aandoeningen. Van schizofrenie en depressie tot verslavingen. Al die aandoeningen hangen namelijk nauw samen met problemen in het proces van besluitvorming.