Slechts één stukje chocolade eten: voor veel mensen is dat onmogelijk. En de wetenschap heeft nu wellicht ontdekt hoe dat kan. De drang om die chocoladereep niet deels, maar helemaal te verorberen hangt waarschijnlijk samen met een deel van ons brein dat een opium-achtige stof produceert.

De onderzoekers ontdekten dat toen ze aan het experimenteren waren met ratten. De dieren kregen chocolade M&M’s voorgeschoteld en bleken in korte tijd uitzonderlijk veel van de snoepjes naar binnen te werken. De onderzoekers ontdekten ook dat de hoeveelheid enkefaline (een opium-achtig stofje dat in het brein wordt aangemaakt) sterk steeg. En hoe meer enkefaline de dieren aanmaakten, hoe meer chocoladesnoepjes ze ook aten.

Nog een experiment
Om er zeker van te zijn dat enkefaline de dieren daartoe aanzette, zetten de onderzoekers een tweede studie op. Een deel van de proefdieren kreeg nu een stofje toegediend dat het neostriatum (het deel van het brein waarin enkefaline wordt geproduceerd) een opkikker gaf. Deze ratten aten twee keer meer chocolade M&M’s dan ze normaal gesproken deden. Ook bleek de hoeveelheid enkefaline – een stofje dat in datzelfde deel van het brein geproduceerd wordt – enorm te stijgen zodra de dieren aan de snoepjes begonnen.

WIST U DAT…

…pure chocolade mogelijk een te hoge bloeddruk aan kan pakken?

Niet lekkerder
De onderzoekers benadrukken dat enkefaline er niet voor zorgt dat de ratten meer van de chocolade genieten of het lekkerder vinden. Nee: het stofje zorgt ervoor dat het verlangen van de ratten groter wordt en ze een impuls krijgen om de chocolade te eten. “Dit betekent dat het brein een veel uitgebreider systeem heeft om individuen zover te krijgen dat ze teveel eten dan altijd werd gedacht,” vertelt onderzoeker Alexandra DiFeliceantonio. “Dat kan wel eens een reden zijn waarom overconsumptie vandaag de dag een probleem is.”

Hoewel de onderzoekers alleen nog maar met ratten geëxperimenteerd hebben, is de kans redelijk groot dat de resultaten ook voor mensen gelden, zo schrijven ze in het blad Current Biology. “Het deel van het brein dat we hier getest hebben, is ook actief wanneer mensen met overgewicht eten zien en wanneer drugsverslaafden drugs zien. Het is zeer waarschijnlijk dat onze enkefaline-resultaten met ratten betekenen dat deze neurotransmitter ook enkele vormen van overconsumptie en verslaving in mensen veroorzaakt.”