De planeet zou een straal hebben die ongeveer 3,7 keer groter is dan de straal van de aarde. Ook is het er koud: -226 graden Celsius.

Wetenschappers van de universiteit van Bern trekken die conclusie nadat ze hun modellen die ze normaal gebruiken om de evolutie van jonge exoplaneten in kaart te brengen, op planeet X loslieten. De onderzoekers gaan ervan uit dat planeet X een kleinere versie van Uranus of Neptunus is. Dat betekent dat we met een kleine ijsreus te maken hebben die omringd wordt door waterstof en helium. Met behulp van hun modellen gingen de onderzoekers na hoe onder meer de straal en helderheid van de planeet door de tijd heen geëvolueerd is.

Een negende planeet
De onderzoekers Konstantin Batygin en Mike Brown stelden in januari dat er mogelijk een negende planeet in ons zonnestelsel te vinden is. Ze leidden dat af uit de opvallende baan van enkele Kuipergordelobjecten. Sinds die onthulling is de jacht op deze negende planeet geopend en is al veel over de planeet gezegd. Sommige onderzoekers denken bijvoorbeeld dat deze massa-extincties op aarde heeft veroorzaakt, anderen sluiten niet uit dat planeet X eigenlijk een door de zon gestolen exoplaneet is.

Straal en temperatuur
Volgens de onderzoekers die in januari het bestaan van planeet X suggereerden, heeft de planeet een massa die tien keer groter is dan de massa van de aarde. Een planeet met zo’n massa zou volgens de Zwitserse onderzoekers vandaag de dag een straal moeten hebben die 3,7 keer groter is dan de straal van de aarde. De temperatuur van de planeet is ongeveer -226 graden Celsius.

Infrarood
De lage temperatuur is niet heel verrassend; de planeet bevindt zich op grote afstand van de zon. De onderzoekers merken echter op dat de planeet – als we puur kijken naar de hoeveelheid zonlicht en -warmte die deze ontvangt – nog warmer is dan ze hadden verwacht. Het suggereert dat de planeet niet alleen wordt opgewarmd door de zon. Waar komt de overige warmte dan vandaan? Uit de kern van de planeet, zo vermoeden de onderzoekers. Deze kan nog jaren na het ontstaan van een planeet warmte afgeven. En die warmte kunnen we met infrarode telescopen wellicht spotten.

“Door ons onderzoek is kandidaat-planeet 9 nu meer dan een simpele massa, de planeet krijgt vorm nu we er fysieke eigenschappen aan toeschrijven,” stelt onderzoeker Christoph Mordasini. Maar ook na dit onderzoek geldt: het bestaan van planeet X blijft onbewezen. Toch kan dit onderzoek helpen om daar verandering in te brengen. Als we een beeld hebben van hoe de planeet eruitziet, wordt het wellicht gemakkelijker om een telescoop te kiezen die de planeet kan spotten. Zo wijst het onderzoek erop dat toekomstige telescopen zoals de Large Synoptic Survey Telescope (die momenteel in Chili wordt gebouwd) in staat moet zijn om de negende planeet waar te nemen. “Dat is een opwindend perspectief,” vindt Mordasini. Onderzoeker Mike Brown stelde eerder te verwachten dat planeet X – als deze bestaat – binnen vijf jaar wordt gespot.