We slikken het al jaren. En geloof het of niet, maar nu pas hebben wetenschappers ontdekt hoe paracetamol de pijn verzacht.

We hebben het allemaal in het medicijnkastje staan: paracetamol. En we slikken het bij tal van gelegenheden: als we hoofdpijn hebben. Of koorts of spierpijn. En dat al tientallen jaren.

Hoe?
Dat paracetamol werkt, staat als een paal boven water. Maar hoe? Dat was altijd onduidelijk. Tot nu: Engelse wetenschappers hebben eindelijk ontdekt hoe paracetamol erin slaagt om de pijn te verzachten, zo is in het blad Nature Communications te lezen.

Experiment
De onderzoekers voerden enkele experimenten uit met muizen. De beestjes werden geconfronteerd met een warme plaat en de onderzoekers keken hoelang het duurde voordat de hitte ondraaglijk werd en de dieren hun pootje eraf haalden. De muizen die paracetamol hadden geslikt, hielden het aanzienlijk langer vol. Het vermoeden ontstond dat een eiwit op het oppervlak van zenuwcellen – TRPA1 genaamd – er iets mee te maken had.

WIST U DAT?

…daverend lachen lichamelijke pijn ook verzacht?

NAPQI
Om daarachter te komen, verwijderden de onderzoekers dit eiwit bij een aantal muizen en herhaalden het experiment. De muizen die nu paracetamol hadden gekregen, reageerden net zo snel als de muizen zonder pijnstiller. Blijkbaar werkte paracetamol niet zonder TRPA1. Paracetamol activeert TRPA1 en verzacht zo de pijn. Maar dat doet paracetamol niet rechtstreeks. Wanneer mensen paracetamol slikken, komt het stofje NAPQI vrij en dat activeert TRPA1. “Wat we in de muizen zagen gebeuren, was dat een afbraakproduct dat door paracetamol ontstaat TRPA1, een eiwit op het oppervlak van zenuwcellen, stimuleert,” legt onderzoeker Stuart Bevan uit. Als dit eiwit geactiveerd wordt, lijkt het de overdracht van informatie tussen de zenuwcelleen die pijn ervaren en het brein te verstoren.

Klinkt goed. Maar dat NAPQI zit de onderzoekers niet helemaal lekker. Want NAPQI blijkt ook verantwoordelijk voor de nare bijwerkingen van een (overdosis) paracetamol. De onderzoekers hebben echter ontdekt dat er ook andere stofjes zijn die TRPA1 kunnen activeren en die een stuk minder nare bijwerkingen hebben dan NAPQI. Mogelijk kunnen de onderzoekers die wetenschap gebruiken om paracetamol in de toekomst van nare bijwerkingen en de gevaren van een overdosis te ontdoen.