Wetenschappers komen met een nieuw plan om het afval in de ruimte onschadelijk te maken: een ‘vuilniswagen’ in de ruimte.

De ‘vuilniswagen’ moet het ruimteafval verplaatsen en uiteindelijk voor altijd laten verdwijnen. Hoe werkt het? De wetenschappers willen een satelliet in een baan rondom de aarde brengen. Deze satelliet benadert de grootste stukken ruimteafval en voorziet ze van aandrijving. Die aandrijving wordt geactiveerd en dwingt het ruimteafval zo de atmosfeer van de aarde in. Daar verbrandt het in zijn geheel. Opgeruimd staat netjes.

Vijf of tien
Volgens de onderzoekers zouden op deze manier jaarlijks vijf tot tien grote stukken ruimteafval kunnen worden opgeruimd. Dat lijkt niet zoveel: naar schatting bevinden zich in de ruimte 17.000 stukken ruimteafval die groter zijn dan tien centimeter.

WIST U DAT…

…het meeste ruimteafval van Chinese origine is?

Grote stukken
Maar de onderzoekers denken het wel te kunnen behappen. Zeker omdat ze zich enkel richten op de grote stukken afval. Het gaat dan om zo’n zestig objecten die duizenden kilo’s wegen. Deze stukken hebben prioriteit, omdat ze bij een botsing met ander ruimteafval – of erger nog: werkende apparatuur – in duizenden kleine stukjes uiteenvallen en een nog grotere bijdrage leveren aan de vervuiling. “Dit is het moment om actie te ondernemen,” vindt onderzoeker Marco Castronuovo. “Hoe langer we wachten, hoe meer we moeten opruimen.”

Zorg
Het ruimteafval is een grote zorg. De angst bestaat dat het straks voortdurend botsingen veroorzaakt. Daardoor zou de baan rondom de aarde niet meer begaanbaar zijn en komen satellieten en bemande ruimtemissies in gevaar.

Volgens de onderzoekers zou hun oplossing al vrij snel kunnen worden toegepast. De techniek is er namelijk al. Maar het lijkt erop dat het plan toch nog wel even tijd nodig heeft. Met name omdat het politiek allemaal gevoelig ligt. Veel landen willen anderen geen toegang verschaffen tot hun reeds ‘dode’ apparatuur. Ook bestaat de angst dat een natie die in staat is om ‘dode apparatuur’ naar beneden te halen, andere, nog werkende apparatuur uit de lucht zal halen.