De tijd dat we met een opgeblazen varkensblaas voetbalgeschiedenis schreven, is definitief voorbij. Tegenwoordig houden wetenschappers zich met de bal bezig. En dat resulteert volgens de onderzoekers in een uitgebalanceerd stukje leer. De spelers denken daar echter anders over.

Tijdens het WK 2010 trappen de sterspelers van dit moment tegen de Jabulani-bal (Jabulani is Zoeloe voor feestelijk vieren). Net als de exemplaren waarmee de kinderen op straat spelen, is ‘ie rond en stevig. Maar er komt nog meer bij kijken. Wetenschapper dr. Andy Harland heeft samen met zijn team vier jaar aan de bal gewerkt.

Onvoorspelbaar
Wat maakt deze bal zo bijzonder? De wetenschappers wilden onvoorspelbaar gedrag uitsluiten. Dat betekent dat de bal moet luisteren naar de bewegingen van de voetballer. Om dat te bewerkstelligen lieten de wetenschappers een robot honderden keren tegen verschillende soorten ballen schoppen. “Sterke robots die zelfs harder trapten dan Wayne Rooney zijn gebruikt om de verschillen tussen diverse ballen te bepalen,” legt Harland uit.

Geen stiksels
Al snel kwamen de wetenschappers tot de conclusie dat stiksels de bewegingen van de bal onvoorspelbaar maakten. “De gestikte ballen waren inconsistent, omdat de elementen met de hand gemaakt waren.” De stiksels werden dan ook vervangen door lijm of een dicht gesmolten naad. De 32 panelen maakten plaats voor slechts acht stukken. Dat is aanzienlijk minder dan de laatste WK-bal: Teamgeist. Deze had er veertien.

Groeven
Na lang experimenteren kwamen de onderzoekers uiteindelijk met een gladde bal zonder groeven aanzetten. Maar dat bleek geen goed idee. De bal reageerde namelijk wel goed op de bewegingen van de speler, maar bleek in de lucht heel onstabiel. Daarom werden er zestien groefjes in gemaakt. “De bolvormige vorm van de bal zorgt ervoor dat deze altijd enigszins onstabiel vliegt,” legt Harland uit. “Maar door het oppervlak subtiel te veranderen, kunnen we spelers meer kans bieden om de bal te controleren.”

Perfect?
Als we de wetenschappers moeten geloven ligt in Zuid-Afrika na vier jaar onderzoek de perfecte bal op de spelers te wachten. “We hebben een bal gecreëerd die bijna perfect rond is en accurater is dan ooit.”

Zwabberen
Lang niet alle spelers zijn echter overtuigd. De Engelse doelman David James noemde de bal ‘vreselijk’ en ‘verschrikkelijk’. De Spaanse doelman Iker Casillas vergeleek de Jabulani met een strandbal. Onze eigen Rafael van der Vaart gaf eerder al aan dat de bal tot zeer vreemde doelpunten zal leiden. Met name op grote hoogte lijkt de bal oncontroleerbaar. “Het is echt niet normaal hoe die bal zwabbert,” vertelt hij. “Daar kan je echt niet aan wennen.”

Grote vraag is nu: zitten de wetenschappers er echt zo ver naast of dekken de genoemde spelers zich simpelweg alvast in voor als het fout gaat? Volgende week weten we het!