Ieder mens is ooit een kind geweest. Als kind leerden wij lopen, praten en veters strikken. Robots worden daarentegen volwassen geboren, aangezien ze niet meer groeien. Wetenschapper Josh Bongard van de universiteit van Vermont vind dat het anders kan. Hij ontwikkelde gesimuleerde, evoluerende robots, die na verloop van tijd steeds beter leren te manoeuvreren.

“Het probleem is dat robots zeer complex zijn en erg moeilijk in elkaar zitten”, legt Bongard uit. “Ze hebben bewegende onderdelen, hersenen, sensoren en gewrichten.” Bongard en zijn collega’s ontwikkelden een computerprogramma dat in staat is om robots en hun gedrag te ontwerpen. Dit is een andere aanpak dan normaal.

De computersimulatie toverde verschillende robots tevoorschijn. Iedere robot was anders: sommige bewogen als slakken op de grond, terwijl andere robots iets weg hadden van zoogdieren. Grappig genoeg leerden de robots steeds sneller te manoeuvreren of om nog beter hun evenwicht te bewaren, net als een kind dat opgroeit iedere dag weer nieuwe dingen leert.

Na 5000 simulaties van 30 uur per sessie ontwikkelde Bongard een real-life robot met LEGO. Hij koppelde de robot aan het computerprogramma. Eerst kroop de robot als een reptiel rond, maar na een tijdje liep de robot net zo goed als een prairiewolf. Bongard: “Het is een simpel prototype, maar het werkt.”

Bekijk een video van het hele proces op de website van de universiteit van Vermont.