walvis

Big Brother is watching you. Dat geldt nu ook voor walvissen. Wetenschappers werken aan drones die walvissen vanuit de lucht in de gaten houden, filmen en fotograferen. De ultieme manier om véél meer over walvissen te weten te komen.

De beste manier om een walvis te bestuderen, is vanuit de lucht. Van bovenaf kunnen wetenschappers veel over walvissen te weten komen: hoe oud ze ongeveer zijn, wat ze wegen, of een walvis zwanger is, enzovoort. Maar het vanuit de lucht bestuderen van walvissen heeft ook nadelen. Zo kunnen wetenschappers met hun vliegtuigjes niet pal boven de walvissen gaan hangen: ze moeten afstand houden en kunnen de dieren enkel met behulp van speciale lenzen toch van dichtbij fotograferen.

Drone
Maar nu beschikken wetenschappers over een nieuw ‘speeltje’ om walvissen toch in de gaten te kunnen houden. Een drone, oftewel een onbemand luchtvaartuig. Drones worden al ingezet om dieren op het land te bestuderen, maar nu gaan onderzoekers ze ook op zee gebruiken.

Uitdaging
En dat is nog een hele uitdaging. De drone moet vanaf een boot het luchtruim kiezen. Om de drone vervolgens op een walvis af te sturen, moeten de onderzoekers zowel de drone als de walvis kunnen zien. Dat betekent dat de boot redelijk dicht bij de walvis in de buurt moet komen. Walvissen benaderen met behulp van een grote boot is niet zo’n goed idee. Daarom kozen de onderzoekers ervoor om met een klein bootje op pad te gaan. De drone vanaf dat bootje lanceren, ging perfect. Maar de drone vervolgens op zo’n klein bootje weer vangen: dat is lastig.

De drone. Foto's: Moira Brown, New England Aquarium.

De drone. Foto’s: Moira Brown, New England Aquarium.

Aanpassingen
Vandaar dat de drone op dit moment nog wat wordt aangepast. Zo willen onderzoekers de drone in de toekomst gewoon in zee laten landen en vervolgens opvissen. Dat is een stuk gemakkelijker dan deze vanaf een klein bootje uit de lucht grijpen. Maar de onderzoekers willen meer. Zo willen ze de drone boven het spuitgat van walvissen laten hangen en alles wat tijdens het uitademen uit dat spuitgat komt zetten, laten analyseren. Wanneer de walvis uitademt, komt er namelijk niet alleen lucht, maar ook slijm, DNA, micro-organismen, enzovoort naar buiten. En door dat alles te bestuderen, kunnen wetenschappers veel te weten komen over de gezondheid van de walvis.

De wetenschappers hopen met de drones veel meer over walvissen te weten te komen en het onderzoek naar deze bijzondere dieren naar een hoger plan te tillen. De informatie die dat oplevert, kan weer gebruikt worden om de walvissen te beschermen tegen gevaren.