Wie denkt dat energiestralen alleen in Star Trek in staat zijn om voorwerpen en zelfs mensen te verplaatsen, heeft het mis. Wetenschappers zijn erin geslaagd om hele kleine objecten met behulp van enkel lichtstralen te verschuiven. “Beam me up, Scotty” zou op relatief korte termijn wel eens een veel gehoorde kreet kunnen worden.

Onderzoekers van de Australische National University kondigen hun vondst vandaag aan. Ze hebben een apparaat ontwikkeld dat kleine deeltjes enkel met behulp van licht verschuift.

Laser
Helemaal nieuw is het idee natuurlijk niet. Naast de schrijvers van Star Trek hebben ook andere wetenschappers zich al aan de technologie gewaagd. Zo is het verplaatsen van deeltjes met behulp van lasers al jaren ‘gewoon’. Het stelt echter weinig voor. De lasers kunnen deeltjes ter grootte van een bacterie hooguit enkele millimeters verplaatsen en dan nog alleen door vloeistof.

Ver
Deze nieuwe vondst is wel even iets anders. Objecten die vele malen groter zijn, kunnen over een afstand van een meter of verder worden verschoven. Een doorbraak.

Warme lucht
Het apparaat verwarmt met een holle laserstraal de ruimte rondom kleine glasdeeltjes. De lucht rondom deze deeltjes warmt op, terwijl het centrum van de laserstraal koel blijft. Wanneer de deeltjes uit het centrum ontsnappen en de laserstraal raken zorgt de warme lucht ervoor dat de delen terug naar het centrum bewegen.

Richting
Een kleine hoeveelheid licht schijnt in het midden van de laserstraal en duwt de hete lucht tegen de ene kant van het deeltje aan. Hierdoor beweegt het deeltje langs de lengte van de laserstraal voort. Door er een tweede laser bij te halen en tegenover te zetten kan de snelheid en richting waarin het deeltje beweegt eenvoudig worden veranderd, door de helderheid van de stralen aan te passen.

Tien meter
De wetenschappers zijn erin geslaagd om de deeltjes over een afstand van anderhalve meter te verplaatsen. Maar er moet nog veel meer mogelijk zijn. “Met de deeltjes en de laser die we gebruiken, gok ik dat tien meter geen probleem moet zijn,” vertelt onderzoeker Andrei Rhode.

Omdat de techniek gebruikt maakt van verwarmd glas werkt deze niet in het vacuüm in de ruimte. Maar op aarde kan de technologie voor diverse doeleinden worden gebruikt. Bijvoorbeeld voor het verplaatsen van gevaarlijke stoffen of microben. Eerst moet er echter nog meer onderzoek gedaan worden.

Afbeelding: Australian National University